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Tobrouk réoccupé après El Alamein

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Tobrouk réoccupé après El Alamein

Ici, nous voyons une colonne de troupes britanniques traverser Tobrouk après l'occupation du port lors de l'avancée qui a suivi la deuxième bataille d'El Alamein (campagne d'Afrique du Nord).


Leslie Morshead

lieutenant général Sir Leslie James Morshead, KCB , KBE , CMG , DSO , ED (18 septembre 1889 - 26 septembre 1959) était un soldat australien, enseignant, homme d'affaires et agriculteur, dont la carrière militaire s'est étendue sur les deux guerres mondiales. Au cours de la Seconde Guerre mondiale, il a dirigé les troupes australiennes et britanniques au siège de Tobrouk (1941) et à la deuxième bataille d'El Alamein, remportant des victoires décisives sur Erwin Rommel Afrika Korps. Officier strict et exigeant, ses soldats l'ont surnommé "Ming l'Impitoyable", plus tard simplement "Ming", d'après le méchant de la bande dessinée Flash Gordon.

Lorsque la Première Guerre mondiale éclate en août 1914, Morshead démissionne de son poste d'enseignant et de sa commission dans le corps de cadets pour se rendre à Sydney et s'enrôler comme soldat dans le 2e bataillon d'infanterie de la première force impériale australienne. Il est nommé lieutenant en septembre. Il a débarqué à Anzac Cove, Gallipoli, le 25 avril 1915, et son bataillon a fait la plus grande avance de toutes les unités australiennes ce jour-là. Invalidé en Australie, il devient commandant du 33e bataillon d'infanterie, qu'il dirige sur le front occidental à Messines, Passchendaele, Villers-Bretonneux et Amiens.

Entre les guerres, Morshead fit une brillante carrière dans les affaires avec l'Orient Steam Navigation Company et resta actif dans la milice à temps partiel, commandant des bataillons et des brigades. En 1939, il est nommé commandant de la 18e brigade d'infanterie de la 6e division de la deuxième force impériale australienne. En 1941, il devient commandant de la 9e division, qu'il dirige lors du siège de Tobrouk et de la deuxième bataille d'El Alamein. Il retourne en Australie en 1943, où il est nommé commandant du IIe Corps, qu'il dirige pendant la campagne de Nouvelle-Guinée. En 1945, il commanda le I Corps dans la campagne de Bornéo.


Tobrouk réoccupé après El Alamein - Histoire

Après la bataille d'Angleterre est venu le Blitz, je me souviens bien d'avoir grandi à Brighton. Nous nous abritions des bombes pendant des jours ou des nuits.

Les Britanniques semblaient continuer à perdre des batailles, nous étions toujours sur la défensive.

L'Allemagne avait envahi la Grèce et la Yougoslavie. Hong Kong s'était rendu aux Japonais, qui ont également capturé Singapour. Nos cuirassés Prince of Wales et Repulse avaient été coulés. Des sous-marins ont commencé à couler des navires dans l'Atlantique qui nous apportaient de la nourriture et des armes.

Et les bombardements au pays se poursuivaient - plus de 1 000 bombardiers ont attaqué Canterbury en juin 1942. Des milliers de Canadiens ont été tués lors du raid sur Dieppe.

La percée tant attendue est survenue après le début de la bataille d'El Alamein le 23 octobre 1942.

El Alamein se trouve en Egypte, à environ 80 kilomètres d'Alexandrie et à l'est de la Méditerranée. C'est un bon endroit pour nager et se rafraîchir du sable et de la poussière que vous avez accumulés lors de votre voyage. Plus important encore, comme El Alamein est au bord de la mer, les navires peuvent décharger et les marchandises peuvent ensuite être acheminées vers les trains.

A cette époque en Afrique du Nord, la Huitième Armée - "Les Rats du Désert" - semblait tenir bon contre les Allemands. Il y a eu de nombreuses victimes d'escarmouches, mais il semblait que les alliés étaient en bonne force.

Montgomery avait le plan inverse et voulait d'une manière ou d'une autre traverser les champs de mines et attaquer à travers les lignes allemandes - en allant vers l'ouest et, espérons-le, en traversant la Libye et la Tunisie et au-delà, laissant finalement l'Afrika Korps hors d'Afrique du Nord.

Chez nous, les premiers reportages dans les journaux et à la radio étaient conservateurs sur ce qui se passait. Le 24 octobre, le Times a déclaré : « Les dernières informations en provenance du désert occidental, c'est qu'en dehors des activités de patrouille, il n'y a rien à signaler.

Cependant, le lendemain, il a déclaré que "la nuit, les canons ont fait un barrage comme un tremblement de terre". Le correspondant a écrit : « Un homme m'a dit que les Allemands et les Italiens ont été durement secoués par le lourd barrage que l'attaque de la Huitième armée a ouvert.

Le 27, le journal déclarait : « La huitième armée s'accroche à de nouvelles positions - 1450 prisonniers de l'Axe faits ». Le lendemain, il était écrit : « Progrès alliés dans la bataille du désert » et le 29, il était écrit « les forces de l'Axe ont reculé ! » Ils ont également déclaré que la RAF avait remporté des victoires dans les airs et qu'elle prenait maintenant le dessus dans la bataille aérienne.

Finalement, à partir de cette victoire à El Alamein, en trois mois nous avions balayé de l'est jusqu'à l'endroit où ils ont rencontré une flotte britannique et américaine à Tripoli. Dans l'histoire, Winston Churchill écrira dans The Hinge of Fate son célèbre verdict : "Avant Alamein, nous n'avons jamais eu de victoire. Après Alamein, nous n'avons jamais eu de défaite."

A cette époque, à la maison, tout le monde était bien sûr ravi de la nouvelle. Au Royaume-Uni, de nombreuses cloches d'églises ont sonné pour la première fois depuis le début de la guerre - elles étaient généralement réduites au silence, pour ne sonner que si les Allemands avaient envahi. Les pubs étaient maintenant pleins - les gens savouraient maintenant le goût de la victoire. Même si c'était le début, tout le monde avait besoin de savoir que cela pourrait être le tournant de la guerre.

Enfin, il était temps de profiter de ces jours de victoire spéciaux et à la maison, nous avons fait une grande fête, tout comme les gens dans des milliers de foyers à travers le pays. Nous, les enfants, étions autorisés à rester debout, tandis que notre maison était remplie de parents, d'amis et de personnes que nous ne connaissions que récemment.

Je me souviendrais de cette fête, deux ans et demi plus tard, lorsque nous avons célébré à nouveau. Cette fois, les célébrations étaient pour la victoire en Europe le jour de la victoire.

Mais à l'époque, j'écoutais les discours bruyants et les rires joyeux des adultes en fête, alors que leurs boissons coulaient trop généreusement. Tous ceux que nous avons rencontrés, que nous les connaissions ou non, semblaient faire partie d'une grande fête familiale, ce que nous étions en quelque sorte.

David Knowles est l'auteur de With Resolve - With Valour, and Escape from Catastrophe - 1940 Dunkerque.


Tobrouk réoccupé après El Alamein - Histoire

Par Christophe Miskimon

En avril 1941, les choses allaient plutôt bien pour les forces armées allemandes. Dans une série de campagnes antérieures, ils avaient conquis la Pologne, les Pays-Bas, la Norvège et la France. Bien que les plans provisoires d'invasion de l'Angleterre aient été abandonnés après la défense britannique désespérée et héroïque lors de la bataille d'Angleterre, les sous-marins essayaient maintenant d'affamer lentement les Britanniques obstinés jusqu'à ce qu'ils se soumettent.

La Yougoslavie et la Grèce tombaient et les plans de conquête de l'Union soviétique avançaient. Dans le désert d'Afrique du Nord, les Britanniques, après un premier succès contre l'armée italienne, battent en retraite vers la frontière égyptienne, traqués par le général Erwin Rommel et l'Afrika Korps allemand nouvellement arrivé. Le mastodonte de l'Axe était sur le point de subir une petite mais cuisante défaite, une défaite qui apprendrait aux troupes australiennes et britanniques que leur ennemi n'était pas invincible. Dans le même temps, les Allemands découvriraient la ténacité et les compétences de maturation de leurs adversaires du Commonwealth britannique ainsi que les dangers d'aller trop loin. La leçon serait connue sous le nom de bataille de Pâques et se déroulerait dans les sables du désert à l'extérieur de la ville côtière de Tobrouk.

Forteresse de Tobrouk

Bientôt connue sous le nom de forteresse de Tobrouk, cette ville de l'est de la Libye se trouvait à cheval sur la route côtière qui longeait la mer Méditerranée jusqu'à la frontière égyptienne et au-delà. Une baie offrait un port naturel avec une profondeur suffisante pour les grands navires océaniques, faisant de Tobrouk un point de ravitaillement important pour toute avancée de l'Axe en Égypte. Le reste du littoral local était interrompu par une série d'oueds, des zones escarpées et basses à travers lesquelles l'eau s'écoulait après une pluie du désert, ce qui entraverait la circulation des véhicules. A l'intérieur de la ville, une série de deux escarpements s'élevait dans la plaine au-dessus. Cette plaine désertique était presque sans relief, parsemée de quelques parcelles d'arbustes épineux ou de quelques puits, entourée de quelques figuiers.

L'armée italienne avait occupé Tobrouk jusqu'à sa capture par les forces du Commonwealth au début de janvier 1941. L'avance britannique s'était poursuivie jusqu'à la contre-offensive de Rommel le 31 mars. Alors que les forces britanniques se repliaient, la 9e division australienne, récemment appelée au front depuis la Palestine, a été ordonné de se déplacer à Tobrouk de sa position à Derna à l'ouest.

La 9e division était commandée par le major-général Leslie J. Morshead. Le commandement général de la défense de Tobrouk était le major-général John Lavarack, ancien commandant de la 7e division australienne. Il devait avoir la 9e division, la 18e brigade de la 7e division et plusieurs milliers de soldats britanniques avec de l'artillerie, des chars et des unités de soutien. L'artillerie était un mélange de 48 canons de 25 livres, 12 de 18 livres et 12 obusiers de 4,5 pouces, tandis que le blindage disponible comprenait environ 60 chars de croisière, d'infanterie et légers avec quelque 30 voitures blindées.

Quelque 26 autres chars étaient en réparation au moment de la première bataille. De plus, il y avait plusieurs unités antichars mais une pénurie de canons pour les équiper. Alors qu'il y avait un certain nombre de canons britanniques standard de 2 livres, la plupart des unités australiennes devaient se contenter d'armes italiennes capturées. Certains Australiens ont également occupé des pièces d'artillerie de campagne italiennes capturées.

Le soutien aérien était assuré par plusieurs escadrons de chasseurs Hawker Hurricane et de bombardiers Bristol Blenheim. Avec cette force, Lavarack devait tenir deux mois, permettant ainsi aux Britanniques de renforcer leur armée en Egypte. Finalement, la garnison tiendrait pendant huit mois.

La ligne rouge et la ligne bleue

Lavarack et Morshead ont bien travaillé ensemble et ont rapidement développé un plan défensif largement basé sur les fortifications commencées par les Italiens avant qu'ils n'aient perdu Tobrouk au profit des Britanniques. Un périmètre était occupé en moyenne à neuf milles à l'extérieur de la ville. Il contournait Tobrouk en un demi-cercle se terminant au rivage. Les Italiens avaient placé des barbelés autour d'une grande partie de ce périmètre pendant leur occupation et avaient également commencé un fossé antichar, bien qu'il soit incomplet au moment de la bataille de Pâques. Une partie du fossé avait été recouverte de planches et d'une fine couche de sable pour le camoufler. Des mines ont été placées pour ralentir les pénétrations ennemies.

Le périmètre était gardé par une série de points forts disposés en zigzag, un en avant puis un en arrière, alternant ainsi sur toute la longueur jusqu'aux oueds. Les poteaux avant étaient distants de 750 mètres, la deuxième rangée étant à environ 500 mètres derrière la première. Ils étaient numérotés consécutivement. Les poteaux extérieurs étaient impairs, les poteaux intérieurs pairs.

Ces points d'appui étaient positionnés de manière à assurer un tir imbriqué pour couvrir le périmètre ainsi qu'une bonne observation. Ils mesuraient en moyenne 260 pieds de large avec trois fosses d'armes circulaires en béton, deux pour les mitrailleuses et une pour un canon antichar. Pour améliorer la couverture, ces fosses affleuraient le sol. Des tranchées de communication, également en béton, reliaient les fosses. Ceux-ci étaient généralement de huit à neuf pieds de profondeur avec une couverture aérienne de planches et de terre.

Cette ligne de défense principale s'appelait la ligne rouge. Derrière elle, des mines antichars ont été placées pour contenir les pénétrations blindées. À trois milles derrière la ligne rouge se trouvait la deuxième ligne de défense, la ligne bleue, tenue par des unités de réserve. Si cela était violé, le dernier combat aurait lieu à la Ligne verte, à deux à quatre milles de Tobrouk même.

L'artillerie était placée pour couvrir les troupes de la ligne rouge. La pénurie de canons antichars signifiait que toute l'artillerie de campagne était également positionnée et située pour le rôle antichar. Une réserve mobile de chars, d'artillerie et de canons antichars a été constituée pour renforcer et boucher les brèches. Morshead a dicté qu'aucun terrain ne devait être cédé, des patrouilles en profondeur devaient être menées chaque nuit pour gâcher toute chance de surprise ennemie, les positions et les obstacles devaient être améliorés en permanence et des actions défensives seraient menées en profondeur en utilisant la réserve. L'infanterie qui occupait le périmètre permettrait à toutes les pénétrations blindées de se poursuivre et pour être engagée par l'artillerie, leur travail serait d'engager toute infanterie accompagnatrice.

Avec des jumelles autour du cou, le lieutenant-colonel J.W. Crawford et un détachement de fantassins australiens posent avec un char allemand qui a été détruit lors de l'attaque infructueuse de Rommel à Pâques.

Avantages et inconvénients de l'axe trop confiant

Ainsi organisés, les Australiens et leurs cohortes britanniques et indiennes se retranchèrent et se préparèrent à l'assaut ennemi. Les forces déployées contre eux étaient redoutables. La 5e division légère allemande, bien que n'étant pas entièrement équipée, disposait de puissantes forces blindées dans son 5e régiment blindé, avec environ 150 chars, dont le Panzer Mk. II, III et IV, commandés par un colonel Herbert Olbrich. Le 5e lui-même était commandé par le général Johannes Streich. Il disposait également d'une unité de reconnaissance avec 25 véhicules blindés, deux bataillons de mitrailleuses, des bataillons d'artillerie, antichars et antiaériens complétaient la force.

Les unités antichars ont déployé un mélange d'armes de 37 mm et de 50 mm, avec quelques canons de 88 mm ajoutés du régiment de flak. Le soutien aérien est venu du Fliegerkorps X, avec un mélange de jusqu'à 450 chasseurs, bombardiers en piqué et bombardiers. Les Italiens avaient des éléments de trois divisions distinctes dans la région : une infanterie, la division Brescia, la Trento motorisée et l'Ariete blindée. La division Ariete pouvait rassembler environ 80 chars M13-40 et L-3. La force totale estimée de cette force était d'environ 25 000 soldats.

Les Allemands avaient des raisons d'être confiants. Alors que les troupes de la 5e division légère étaient novices dans les combats dans le désert, elles étaient des vétérans expérimentés de la Pologne et de la France, bien versés dans les tactiques de la Blitzkrieg. Ils considéraient leurs panzers Mark III et IV supérieurs à la majorité des chars britanniques sur le théâtre nord-africain, bien qu'ils craignaient le char d'infanterie Matilda avec son blindage épais. Ils avaient un bon soutien aérien et leur principal adversaire, la 9e division australienne, était une unité nouvellement formée avec une formation et une expérience limitées. Il manquait également une question complète d'équipement.

Malheureusement pour l'Afrika Korps et ses alliés italiens, la situation n'était pas si favorable. S'il était vrai que les Australiens étaient de nouvelles troupes et manquaient de beaucoup d'équipement, ils étaient dans une position défensive solide. Ils étaient bien approvisionnés, disposaient d'une bonne artillerie et d'un bon appui aérien, et avaient également l'avantage de lignes intérieures pour le mouvement de leurs réserves.

Outre ces avantages alliés, les forces allemandes et italiennes ont fait face à de nombreuses difficultés qui ont encore plus déséquilibré l'équation. Leurs propres approvisionnements devaient parcourir des centaines de kilomètres pour les atteindre depuis Tripoli, ce qui rendait le réapprovisionnement difficile pour les unités avancées et vulnérable aux attaques aériennes. Le manque d'expérience dans les combats dans le désert signifiait que les unités allemandes ne se rendaient pas compte de la nécessité de transporter de l'eau et du carburant supplémentaires avec elles pour éviter les pénuries.

De plus, ces distances et les conditions désertiques ont fait des ravages avec les chars et les véhicules, provoquant des pannes mécaniques. La supériorité initiale de l'Axe dans les chars a été en réalité beaucoup diminuée car les panzers sont tombés en panne pendant l'avance. Pour la bataille de Pâques, certaines sources rapportent que les Allemands n'avaient qu'environ 38 chars en bon état et prêts au combat, avec quelques dizaines de chars italiens supplémentaires pour les rejoindre, peut-être un total de seulement 55 à 60 chars en tout. Les unités blindées de l'Axe n'étaient pas à pleine puissance, bien qu'elles constituaient toujours une force redoutable. La même chose pourrait être dite du Fliegerkorps X, seuls 250 de ses avions étaient généralement disponibles à un moment donné.

Enfin, on peut dire que l'excès de confiance allemand a également joué un rôle dans la bataille. Au moment où les éléments de la 5e division ont atteint la région de Tobrouk, ils étaient épuisés par le rythme de l'avance et leurs véhicules et équipements avaient besoin d'être entretenus. Rommel, désireux de chasser les Britanniques jusqu'au canal de Suez, a sous-estimé à la fois la taille et le moral de la garnison de Tobrouk. Streich, le commandant de la 5e division, voulait du temps pour que ses hommes se reposent et se reconstituent, mais Rommel lui a ordonné d'attaquer les Australiens assiégés. Avec tant de succès dans leurs efforts jusqu'à présent, les Allemands semblaient avoir succombé à la maladie de la victoire. Dans les jours à venir, ils paieraient cher leur fierté.

Face aux Panzers allemands

La bataille elle-même a commencé à midi le Vendredi Saint, le 11 avril 1941. La zone à attaquer était du côté sud du périmètre, autour de la route menant au sud de Tobrouk à El Adem. Cette partie de la ligne était gardée par la 20e brigade d'infanterie australienne avec trois bataillons. Le 2/13e bataillon occupait les points d'appui à l'est et légèrement à l'ouest de la route avec le 2/17e bataillon à l'ouest de ceux-ci. La réserve de la brigade était le 2/15e bataillon, dont le siège était à moins de quatre milles derrière la ligne rouge plus haut sur la route, à l'intersection des routes d'El Adem et de Bardia.

Le 5e Panzer Regiment a reçu l'ordre d'attaquer le périmètre de Tobrouk à 7h30. Sortant une heure plus tard, il atteint sa zone de rassemblement à 15 heures et subit immédiatement le feu ennemi. Les Australiens ont signalé avoir détruit cinq chars allemands à 1 000 mètres des avant-postes R59 et R63. Toujours à 15 heures, quelque 700 fantassins allemands se sont déplacés à moins de 400 mètres des points d'appui du 2/13. Les Australiens ont ouvert le feu avec des mitrailleuses et des fusils sur les Allemands qui avançaient.

Pendant ce temps, la compagnie D du 2/17th, occupant la partie est de la position du bataillon, la plus proche de la route d'El Adem, a repéré sept chars ennemis devant son point d'appui le plus à l'ouest, R31, et une heure plus tard a vu l'infanterie devant le poste suivant. à l'est, R33. Lorsque les deux se sont dirigés vers les barbelés du périmètre, l'artillerie britannique a ouvert le feu sur eux. L'infanterie a été arrêtée, mais les chars ont continué.

Quatre soldats australiens, dissimulés dans un fossé antichar, effectuent une patrouille près de la route d'El Adem à la périphérie de Tobrouk.

Le 5e Régiment Panzer a commencé son attaque vers 16 heures avec 25 chars. Ces chars se sont déplacés jusqu'à la partie de la ligne de la compagnie D et ont rapidement heurté le fossé antichar, qu'ils ont trouvé infranchissable. Le commandant de la compagnie D, le capitaine Balfe, observe les chars franchir le barrage britannique et ouvre le feu sur les avant-postes avancés. Balfe a signalé 70 chars de l'Axe, dont des Panzer IV et des M13 italiens ainsi qu'un grand nombre de chars légers italiens. Pendant qu'il regardait, ils se sont déplacés en trois vagues de 20 chars chacun avec une quatrième vague de 10. Bien qu'ils aient tiré sur ses positions, ils n'ont pas bougé.

Balfe a rapporté plus tard que le fossé devant sa compagnie n'était pas assez profond pour empêcher les chars de traverser. Le champ de mines avait été mis en place à la hâte, et il ne pensait pas qu'il était capable de contenir le blindage de l'Axe. Aucun de ses points forts n'avait de canons antichars, bien que certains aient des fusils antichars de valeur limitée. Ses troupes en étaient réduites à utiliser ces quelques armes antichars ainsi que des tirs de mitrailleuses et de fusils pour combattre les chars.Inexplicablement, les chars se sont détachés peu de temps après et se sont déplacés vers l'est vers le 13/02. À l'insu de Balfe, les Allemands considéraient le fossé infranchissable et avaient décidé de se déplacer vers l'est pour trouver un meilleur point de passage. Au fur et à mesure que l'unité se déplaçait, les troupes australiennes ont ajusté le tir d'artillerie pour rester sur les Allemands.

Attaque d'infanterie

L'épreuve suivante pour la compagnie D a commencé lorsque 700 autres fantassins ennemi ont approché certains de leurs avant-postes. Les Australiens étaient dispersés dans les avant-postes qui pouvaient atteindre les troupes allemandes n'avaient que quelques dizaines de fusils et de mitrailleuses Bren pour les retenir. Lorsqu'ils ont commencé à tirer, les Allemands sont allés au sol, mais ils ont rapidement commencé à se déplacer sous le couvert de leurs propres mitrailleuses.

Alors que le soleil commençait à se coucher sur le champ de bataille, ces troupes atteignirent le fossé antichar et se retranchèrent. Bientôt, les tirs de mortier du fossé antichar commencèrent à bombarder les positions australiennes parce que les Australiens avaient été déployés à la hâte sans équipement complet, ils manquaient de mortiers de leur propre chef. avec lequel répondre. Les artilleurs britanniques craignaient de tirer sur le fossé en raison de sa proximité avec les positions australiennes.

Le commandement allié avait reçu un rapport d'une percée de chars près de la zone où l'attaque allemande avait commencé. Ils ont rapidement ordonné au 1er Royal Tank Regiment (RTR) de monter et d'arrêter la pénétration. Quand ils sont arrivés sur les lieux, il n'y avait pas eu de percée, alors les 11 chars croiseurs se sont dirigés vers l'est en direction de la route d'El Adem à la recherche de l'ennemi. Pendant ce temps, les chars du 5th Panzer Regiment avançaient le long du fossé, maintenant devant le 2/13th. Pendant qu'ils se déplaçaient, ils ont essayé de supprimer les avant-postes australiens avec le feu. Ici, le peloton de mortiers du 2/13e, doté de deux canons antichars italiens de 47 mm, a ouvert le feu sur la force de l'Axe, assommant rapidement un char italien et en frappant quelques autres. Un autre char léger italien, précédemment désactivé, a également été abattu par les mortiers. Son équipage s'est rendu.

À 5h15, le régiment allemand avait atteint la route d'El Adem mais a trouvé un important champ de mines bloquant sa progression. Les Allemands commencèrent à éloigner leurs chars juste au moment où le 1er RTR arrivait. Les deux camps ont ouvert le feu alors que les Allemands se retiraient, ajustant l'artillerie les suivant au fur et à mesure.

Les pétroliers britanniques ont continué sur la route, où un autre groupe mixte de chars allemands et italiens a été repéré à environ un mile à l'extérieur du périmètre. Ceux-ci ont avancé vers 19 heures et ont été engagés à la fois par les chars et l'artillerie dans un engagement rapide de 30 minutes. Comme il se terminait par un autre retrait allemand vers le sud, les pertes britanniques étaient de deux chars Cruiser détruits et un hors d'état contre sept chars de l'Axe mis hors de combat.

Devant la compagnie D, des patrouilles ont été envoyées par les Australiens et ont découvert que l'infanterie allemande s'était retirée. Après la tombée de la nuit, d'autres chars et ingénieurs allemands ont sondé la ligne du 2/13. Les ingénieurs étaient équipés pour percer le fil et le fossé. Les Australiens lancent cependant une contre-attaque rapide qui repousse l'ennemi, le forçant même à abandonner son équipement de brèche.

Globalement, les attaquants allemands avaient été surpris de la férocité de la défense australienne, menée parfois à la pointe d'une baïonnette. Le 5e Régiment Panzer avait été déjoué par le fossé antichar inattendu, les bombardements intensifs et les tirs antichars.

Reconnaissance en force

Au fur et à mesure que la nuit avançait, les Australiens tentèrent fébrilement de renforcer leurs défenses avec leurs propres ingénieurs et d'autres mines. Le général Lavarack a ordonné des patrouilles pour déterminer le prochain mouvement de l'ennemi et a rapproché la 18e brigade de réserve du périmètre.

Le samedi 12 avril s'est levé sans l'assaut attendu de l'Axe. Les Allemands essayaient de formuler un nouveau plan d'attaque mais étaient frustrés par leurs mauvaises cartes (qui étaient à l'échelle 1:400 000) et l'échec du haut commandement italien à leur envoyer les plans défensifs pour la région de Tobrouk. Ainsi, les Allemands n'étaient absolument pas informés de l'étendue ou de la configuration des défenses alliées.

Pour obtenir les informations dont ils avaient désespérément besoin, les Allemands envoyèrent des sondes de reconnaissance pour rechercher les points faibles dans le fossé antichar. Un officier du génie allemand a signalé avoir trouvé une zone, à trois kilomètres et demi à l'ouest de l'attaque initiale de la veille, où il n'y avait pas de fossé antichar. Olbrich a envoyé 24 chars à l'écart présumé avec l'ordre de renouveler l'attaque. Des ingénieurs étaient attachés à cette force pour franchir les obstacles ou les fossés qui pourraient en fait s'y trouver. Une fois rassemblée, cette force s'est approchée des lignes australiennes vers 15h15.

Leur emplacement en sacs de sable offre une certaine protection contre les attaques au sol alors qu'un équipage australien entretient son canon antiaérien de 3,7 pouces à Tobrouk.

L'attaque a fait l'objet de tirs nourris presque aussitôt qu'elle a commencé. Les obus d'artillerie ont crié avec ce qu'Olbrich a appelé une « superbe précision » tandis que les avions britanniques au-dessus de la tête bombardaient les forces allemandes avec des bombes. Au début, les panzers ont essayé de soutenir les ingénieurs pendant qu'ils tentaient de percer les lignes australiennes. Le feu que les ingénieurs ont tiré était si intense, cependant, que malgré une grande bravoure, ils ne pouvaient tout simplement pas suivre l'avance blindée.

À 16 heures, les Allemands pouvaient distinguer les positions ennemies, mais 45 minutes plus tard, ils se sont heurtés au fossé antichar qu'ils pensaient être absent, arrêtant ainsi leur assaut. Ils ont attendu 15 minutes, espérant que les ingénieurs pourraient apparaître malgré les terribles probabilités. L'artillerie et les tirs antichars les ont pilonnés tout le temps. Lorsque les ingénieurs de soutien ne se sont pas présentés, l'ordre a été donné de se retirer. Encore une fois, l'artillerie britannique les a suivis, s'ajustant à mesure qu'ils se déplaçaient. Même sous les bombardements intensifs, les Allemands conservèrent sinistrement leur discipline et se replièrent en bon ordre.

Le deuxième jour s'était terminé par un autre assaut raté de l'Axe, bien que l'attaque soit en réalité davantage une reconnaissance en force, manquant du soutien total requis pour une attaque majeure. Au-dessus de la tête, des avions britanniques et allemands se sont battus en duel le 12 avril alors que le Ju-87 Stukas tentait de bombarder le port, mais n'a été engagé que par les Hurricanes de la RAF et par un tir antiaérien intense et meurtrier qui a coûté la vie à quatre avions ennemis. L'Axe a positionné ses troupes pour un engagement plus décisif à commencer le lendemain.

Un assaut avec une intelligence insuffisante

La principale force d'assaut pour l'attaque serait la 5e division légère, formée des deux côtés de la route d'El Adem, avec les unités italiennes réparties sur sa gauche le long du périmètre allié. Directement à la gauche de la 5e division se trouvait la division blindée italienne Ariete. La division d'infanterie de Brescia était plus à l'ouest autour de la route de Derna. Là, ils feraient une attaque de démonstration pour diviser l'attention de leur ennemi.

Le 8th Machine Gun Battalion lancerait l'assaut principal en créant une brèche dans la ligne australienne à travers laquelle le 5th Panzer Regiment se déverserait, l'un de ses bataillons se dirigeant vers le nord pour s'emparer du carrefour tandis que l'autre s'efforçait au nord-ouest en direction de Fort Pilasrino, situé sur une crête du même nom, près du quartier général de la 20e brigade. Avec ces objectifs pris, les forces de l'Axe poursuivraient leur offensive, le 5e Régiment Panzer ouvrant la voie à la division Ariete jusqu'à Tobrouk même. L'attaque commencera à 17 heures le 13, la percée des chars ayant lieu avant l'aube le 14 au matin, à la suite d'une préparation d'artillerie.

Malheureusement pour les forces de l'Axe, la planification de l'attaque a de nouveau été entravée par le manque de renseignements précis et de reconnaissance aérienne causé au moins en partie par une mauvaise coordination entre le haut commandement italien et les forces allemandes. Les cartes obsolètes étaient également un facteur. À cela s'ajoutent les patrouilles australiennes agressives, qui déjouent les tentatives allemandes de reconnaissance au sol.

Le point de rupture choisi, à environ deux milles et demi à l'ouest de la route d'El Adem, se trouvait près du poste R33. Le fossé du réservoir dans cette zone avait une profondeur d'environ 12 pieds, un obstacle sérieux mais non insurmontable. Si les éclaireurs allemands avaient pu se déplacer plus librement, ils auraient peut-être découvert une faille dans les défenses. À moins de 2 000 verges au nord-ouest de R33, le fossé du char devant les postes R27 et R29 avait moins de trois pieds de profondeur. Pire encore, entre les postes R11 et R21, près de la crête Pilasrino ciblée, il n'y avait aucun fossé. Faute de cette information cruciale, l'attaque passerait par les lignes australiennes à R33. Face aux Allemands se trouvaient les hommes de la Compagnie D, 2/17th, qui avaient repoussé une partie de l'attaque allemande deux jours auparavant et occupé les avant-postes R30 à R35.

Les premiers signes de l'assaut imminent sont apparus dans l'après-midi du 13, lorsque les troupes et les véhicules de l'Axe ont manifesté sur une zone de 10 milles de large devant les positions australiennes. Peu de temps après, une voiture d'état-major précédée de motos a été aperçue se déplaçant le long du périmètre, s'arrêtant dans un terrain mort à environ 4 000 mètres, semblant aux Australiens installer un quartier général. Un avion de la Luftwaffe a survolé, larguant des tracts demandant la reddition des troupes en défense. D'autres avions ont survolé, reconnaissant évidemment les défenses, notamment le grillage et le fossé antichar.

Des camions transportant de l'infanterie allemande sont alors apparus, également à environ 4 000 mètres. Les Australiens regardèrent ces troupes débarquer de leur transport avec une aisance presque détendue, restant concentrés malgré leur proximité avec l'ennemi. Des tirs d'artillerie bien dirigés et un appui aérien rapproché leur firent vite regretter leur lenteur et ils se dispersèrent loin des camions. Bientôt, de petits détachements d'entre eux ont commencé à avancer, se déplaçant à moins de 1 500 mètres. Là, ils ont installé des mitrailleuses et ont pris les avant-postes australiens sous le feu, tirant sur tout ce qui bougeait.

La première Croix de Victoria australienne à R33

À 16 heures, le commandant de la 20e brigade, le lieutenant-colonel Crawford, appelle la compagnie B, sa réserve, à de nouvelles positions derrière la compagnie D. Une heure plus tard, l'artillerie de l'Axe a commencé à pilonner la partie de la ligne de la compagnie D avec un feu nourri une demi-heure plus tard, l'infanterie ennemie avec quelques chars a été repérée s'approchant du fil. Se déplaçant sous le feu des mitrailleuses et des fusils, ce groupe s'est approché à moins de 500 mètres de la ligne. Les défenseurs ont fait appel à l'artillerie, et bientôt des obus de 25 livres ont commencé à s'écraser sur l'avance de l'Axe, l'arrêtant à froid.

À la tombée de la nuit, des vols de reconnaissance de la RAF ont montré que les forces de l'Axe se massaient près de la route d'El Adem, avec quelque 300 chars et véhicules regroupés à proximité. Des panzers solitaires se sont approchés du fossé des chars et ont navigué le long de celui-ci, soit en recherchant un point de passage plus facile, soit en essayant de masquer l'infanterie et le génie qui arrivaient derrière eux. Cette infanterie s'est déplacée jusqu'au fossé antichar devant la compagnie D et a sécurisé la zone à franchir pendant que les sapeurs commençaient à dégager les voies à travers les mines.

Une fois le périmètre extérieur pénétré, un petit groupe de 30 soldats allemands a tenté de capturer R33. Pour leur donner l'avantage, ils ont emporté avec eux huit mitrailleuses, deux petits canons et un mortier, une puissance de feu plus que suffisante pour submerger un seul avant-poste. Se plaçant à 100 mètres à peine à l'est de R33, ils ont ouvert le feu, attirant une vive riposte des Australiens à l'intérieur. Lorsqu'il est devenu évident pour les défenseurs que les troupes allemandes ne pouvaient pas être repoussées par le feu, le commandant de l'avant-poste a mené six de ses hommes dans une vigoureuse contre-attaque. Ce petit groupe d'Australiens a déchiré l'unité allemande beaucoup plus grande, des baïonnettes fixées à leurs fusils et lançant des grenades devant eux à mesure qu'ils avançaient.

Le pari audacieux a payé. Quand ce fut fini, les Australiens avaient chassé tout le groupe, capturé un prisonnier et laissé une douzaine d'Allemands morts gisant sur le sol. L'un des Australiens, le caporal Jack Edmundson, a combattu si courageusement qu'il a reçu à titre posthume la Victoria Cross, le premier Australien à recevoir cet honneur pendant la guerre.

Des patrouilles ont été envoyées tout le long du périmètre australien, dont deux à proximité de R33. Les deux sont revenus avec des rapports d'activité ennemie à proximité et un prisonnier du 8e bataillon de mitrailleuses. Le lieutenant-colonel Crawford a décidé de lancer une contre-attaque à l'aube contre cette force et a alerté la compagnie B que la réserve s'était déplacée plus tôt, pour être prête pour la tâche. Par mesure de précaution supplémentaire, la compagnie D du 2/15e bataillon, la réserve de la brigade, a été déplacée vers de nouvelles positions plus proches juste derrière la compagnie B.

Les sapeurs allemands du Corps africain ont construit un passage pour les chars allemands à travers un fossé de chars britanniques qui faisait partie de la défense de Tobrouk, en Libye, détenu par les Britanniques. Photographie de l'armée allemande de la Seconde Guerre mondiale, avril 1941.

Franchir le périmètre allié

Peu après minuit, les Allemands ont commencé leur pénétration de la ligne. Plusieurs centaines d'infanterie ont percé le fil autour de R33 et se sont dispersées en éventail autour de l'avant-poste sur plusieurs centaines de mètres. Le capitaine Balfe a tiré une fusée avec son pistolet Very, appelant à l'artillerie. Une fois de plus, des obus de 25 livres tombent sur les Allemands, mais cette fois ils ne se laissent pas décourager. Malgré les pertes, ils sont restés fermement en place autour du poste.

À 4 heures du matin, des blindés de l'Axe ont été aperçus en train de se rassembler près de la route d'El Adem et ont immédiatement été soumis au bombardement d'artillerie désormais habituel. À 4h45, la force de chars allemands a commencé son mouvement vers le périmètre près de R41. En raison des mauvaises cartes, les ingénieurs allemands ont dû conduire les colonnes de chars jusqu'à leurs points de passage. Dans l'obscurité, les unités du 5e Régiment Panzer se sont désorganisées, nécessitant la rupture du silence radio pour se réaligner pour l'attaque. Cela a fait perdre un temps précieux. Lorsque le régiment atteint enfin le point de brèche, l'artillerie allemande s'est déjà déplacée. Pour une fois, cependant, la chance était avec les Allemands. Un brouillard tôt le matin a aidé à les dissimuler, empêchant un tir concentré d'être placé sur eux alors que leurs chars traversaient le fossé un à la fois.

Une fois le périmètre franchi, quelques chars allemands ont soutenu l'infanterie autour des avant-postes, leur tirant dessus. Une fois toute l'unité terminée, les chars se sont formés et se sont dirigés vers leurs objectifs. Quelques-uns d'entre eux remorquaient des canons antichars ou pare-balles, d'autres transportaient des fantassins. L'infanterie australienne, suivant leur plan, a permis aux chars allemands de s'enfoncer plus profondément dans le périmètre. Ils ont fait appel à l'artillerie, qui a bombardé l'infanterie allemande exposée, tuant beaucoup d'entre eux et chassant le reste des chars qu'ils chevauchaient et retournant vers le fil.

Cela séparait les chars de la plupart des fantassins dont ils auraient tant besoin pour déraciner les canons qui les attendaient quelques kilomètres plus loin. Avec leur infanterie coincée, ils ont pris une décision risquée et les blindés allemands ont continué avec seulement quelques fantassins, le 2e bataillon en tête et le 1er à la traîne.

“Nous sommes en plein milieu sans aucune perspective de sortir”

Les pétroliers de l'Axe se dirigent vers l'est vers la route à travers la poussière et la fumée du champ de bataille, puis se dirigent vers le nord pour se déplacer sur le carrefour. Après avoir parcouru environ 4 000 mètres, la colonne a foncé tête baissée dans les défenses de la Ligne bleue. Sur leur chemin se trouvaient les 32 canons de 25 livres qui les avaient bombardés sans relâche ainsi qu'un régiment antichar australien.

Bien qu'ils manquaient de munitions perforantes, les artilleurs britanniques ont baissé leurs canons et ont commencé à tirer directement sur les Allemands à vue dégagée. Les gros obus explosifs étaient trop lourds pour le blindage des chars, et panzer après panzer a été détruit. Lorsqu'ils ont tenté de flanquer l'artillerie sur la droite, les artilleurs antichars ont ouvert le feu et les ont arrêtés. Avec au moins cinq chars détruits, le 2e bataillon a reçu l'ordre de se retirer. Il a fait demi-tour et a heurté le 1er bataillon qui suivait, provoquant une confusion temporaire.

Pour aggraver leurs problèmes, les Portees (canons antichars de 2 livres montés sur des camions pour plus de mobilité) avaient contourné les flancs allemands et commençaient maintenant à tirer sur les panzers alors qu'ils se dirigeaient vers le sud. Le général Morshead ordonna aux chars croiseurs du 1 RTR d'avancer pour engager également les blindés allemands. Les chars britanniques se sont approchés de l'est et ont identifié leur ennemi à travers les tourbillons de poussière et de fumée. A 7 heures du matin, ils se sont rapprochés et ont engagé les Allemands, qui eux-mêmes venaient de tourner vers l'est pour tenter d'échapper au gant de feu qu'ils prenaient maintenant de toutes parts. Avec le côté est de la boîte fermé, les colonnes de chars allemands se sont à nouveau tournées vers le sud et se sont dirigées vers la brèche dans laquelle elles étaient entrées quelques heures plus tôt.

Tout à leur honneur et malgré l'horrible pilonnage qu'ils avaient subi, le repli allemand s'est effectué dans le bon ordre. Au fur et à mesure qu'ils se déplaçaient, les équipages des panzers ont pris des positions de tir à 360 degrés pour leur permettre d'évacuer leurs morts et blessés des chars assommés. Lorsqu'ils se sont déplacés, les chars britanniques rejoints par deux chars d'infanterie Matilda ont donné la chasse.

Le lieutenant allemand Joachim Schorm, de la 6e compagnie du régiment de chars, a rappelé le maelström déroutant dans lequel lui et ses équipages de panzer avaient été jetés : « Nous sommes en plein milieu sans aucune perspective d'en sortir. Des deux flancs, des obus perforants filent à 1000 mètres par seconde…. Au-dessus de nous, des avions de chasse italiens entrent dans la mêlée. Deux d'entre eux s'écrasent au milieu de nous… nous embarquons un blessé et deux autres, et les autres panzers font de même… il faut continuer vers le sud, car c'est le seul passage. Bon dieu! En supposant que nous ne le trouvions pas ?

Malgré la peur et le désespoir évidents, le régiment a gardé sa cohésion et a continué comme une unité.

Pendant ce temps, de retour à la brèche de R33, les troupes allemandes et australiennes se battaient désespérément – ​​les Allemands pour garder la brèche ouverte, les Australiens pour la fermer et piéger les forces de l'Axe à l'intérieur. Derrière le poste R32, à l'intérieur de la brèche, l'Allemand a utilisé plusieurs canons antichars et de campagne pour tenter de l'assommer pour de bon. Malgré le feu nourri de ces canons, les Australiens ont réussi à assommer tous les équipages du canon à coups de fusil. En réponse, un autre canon de campagne et plusieurs des redoutables 88 ont été amenés de l'extérieur du périmètre, jusqu'à la brèche. Une fois de plus, cependant, l'infanterie australienne abattit les équipages d'artillerie un par un. À l'aube, des positions de mitrailleuses allemandes ont également été ciblées et détruites.

Le retrait allemand

Alors que les panzers en retraite approchaient de la brèche, l'infanterie de l'Axe à l'intérieur du périmètre était coincée et coupée de ses camarades à l'extérieur. Plus de 100 Allemands se sont cachés dans un groupe de ruines connu sous le nom de Goschens House, au nord de la ligne d'avant-poste. Ensuite, la compagnie D du 15/2 au nord des Allemands a mis en place une position de blocage et la compagnie B du 17/2 les a attaqués. Lançant à nouveau des grenades et brandissant des baïonnettes sur la bouche de leurs fusils, les Australiens se sont précipités sur leurs adversaires, tuant ou capturant 36 d'entre eux. Plus tard, 75 autres y seront capturés.

Les panzers ont maintenant commencé leur retraite par la brèche, transportant toute l'infanterie qu'ils pouvaient avec le reste courant à côté. Certains des panzers étaient décorés de prisonniers australiens capturés plus tôt.La fumée des chars en feu masquait une grande partie du champ de bataille, y compris la brèche dans le fossé antichar. A l'aveuglette, les conducteurs de panzers remontèrent par la brèche, certains d'entre eux s'arrêtant pour atteler le canon abandonné, leurs artilleurs morts traînant autour d'eux.

Les hommes de la compagnie D, incapables de voir dans le site de retrait enfumé, y ont quand même versé le feu. La plupart des prisonniers australiens capturés par les Allemands ont sauté des chars dans la confusion et ont couru vers la liberté. Une partie de l'infanterie allemande s'est mise à l'abri dans le fossé des chars de ce feu meurtrier, pour être capturée plus tard. Le capitaine Balfe pouvait voir que les Allemands, malgré le maintien de leur bon ordre, battaient en retraite. Il a dû empêcher ses hommes de les pourchasser à l'extérieur du périmètre.

Les heures suivantes ont été consacrées à rassembler les blessés et les prisonniers et à faire le bilan. Le 5e Régiment Panzer avait perdu 40 hommes et 17 des 38 chars qu'il avait emmenés à travers la brèche. Un grand nombre d'hommes du 8e bataillon de mitrailleuses étaient maintenant morts, blessés ou capturés. Rommel a ordonné une autre attaque pour 18 heures le même jour, mais il n'y avait pas assez de troupes ou de véhicules pour rassembler, et l'attaque a été annulée. Bien que des combats supplémentaires se poursuivaient pendant une grande partie du mois d'avril, la bataille de Pâques elle-même était terminée.

Les pertes du côté de l'Axe ont été estimées à 150 tués et 250 autres faits prisonniers. Vingt-neuf chars ont également été perdus. Les défenseurs alliés de Tobrouk ont ​​fait une liste de 26 morts, 24 blessés, quatre chars et une pièce d'artillerie perdues. Dans le ciel de la ville assiégée, 17 avions allemands et un avion britannique ont été abattus.

“Les forces disponibles étaient insuffisantes pour la tâche”

Bien que Rommel ait juré de prendre Tobrouk, cela ne devait pas être, du moins pas encore. D'autres combats l'attendaient, lui et son Afrika Korps, dans la guerre de mouvement qui caractérisait le théâtre nord-africain. Minimisant la bataille, le major-général allemand Alfred Toppe reclassera plus tard les attaques des 13 et 14 avril en « raids » et résumera l'échec par la phrase : « Les forces disponibles étaient inadéquates pour la tâche.

Une autre attaque sur Tobrouk a eu lieu fin avril, qui a duré début mai. Dans cet assaut, les Allemands ont fait plus de gains, mais une fois de plus, ils n'ont pas réussi à prendre la forteresse. Lorsque Rommel est revenu après la bataille de Gazala, il a monté une autre attaque qui a pris la ville, avec des milliers de prisonniers et de grandes quantités de fournitures, le 21 juin 1942. Plus tard, en retraite après El Alamein, l'Axe quitterait la ville pour l'avancée des Alliés sans qu'un coup de feu ne soit tiré.

Maréchal allemand. Rommel, commandant de l'Afrika Korps allemand, donne des instructions à un éclaireur de l'armée au sujet d'une mission de reconnaissance avant le siège de Tobrouk, en Libye, en avril 1941.

Comme Rommel, les troupes australiennes qui ont combattu là-bas se sont également fait une réputation durable, qui a ajouté à la tradition militaire de leur nation. Pendant le siège, le ministre allemand de la Propagande Josef Goebbels a qualifié les défenseurs de « rats ». Avec leur courage caractéristique, les troupes du Commonwealth ont pris le nom pour elles-mêmes. Désormais surnommés les « Rats de Tobrouk », eux et leurs frères britanniques et du Commonwealth tiendront le coup jusqu'à ce que l'offensive des Croisés britanniques repousse les forces de l'Axe et permette le relèvement de la garnison en décembre.

La 9e division avait été retirée en octobre. Envoyés en Syrie, c'est là que les hommes apprirent que Tobrouk était finalement tombé aux mains de Rommel. La division a ensuite combattu dans le Pacifique, l'une des rares unités alliées à lutter contre l'Allemagne, l'Italie et le Japon.

Pendant la guerre d'Afrique du Nord, la réputation de Rommel grandit jusqu'à ce que son nom même prenne le pouvoir d'une sorte de diable, la seule mention de sa présence presque un signe avant-coureur de la défaite des Alliés. La capacité de la garnison de Tobrouk à lui tenir tête est devenue un phare psychologique de résistance à l'Axe. Alors que la taille de cette bataille et le nombre de pertes subies étaient relativement faibles par rapport aux engagements plus importants et plus épiques de la guerre, la bataille de Pâques était importante en tant que première, bien que petite, victoire dans la saga de la forteresse de Tobrouk.

Commentaires

Les troupes australiennes ont été les premiers soldats alliés à vaincre les Italiens dans l'opération Compass, les Allemands à Tobrouk et les Japonais en Nouvelle-Guinée.

Le coucher du soleil le 14 avril 1941 était le dernier coucher de soleil que le caporal John Edmondson VC verrait. A tous les Héros du Siège de Tobrouk qui ont changé le cours de l'Histoire contre vents et marées pour nos libertés aujourd'hui. Ne l'oublions pas.


Tobrouk réoccupé après El Alamein - Histoire

Par Michael D. Hull

Après plus de deux années fatigantes de combats en bascule à travers le désert d'Afrique du Nord, les perspectives étaient sombres pour la huitième armée britannique au début de l'été 1942.

L'armée vaillante mais découragée avait été dépassée et manœuvrée par les panzers allemands, les canons pare-balles mortels de 88 mm et les généraux alors que l'Afrika Korps du maréchal Erwin Rommel et ses alliés italiens poussaient vers l'est en direction de l'Égypte. Après la perte du port clé de Tobrouk et une défaite à Gazala dans le désert occidental libyen, la Huitième armée était en pleine retraite. Des bases vitales – le port d'Alexandrie et le quartier général britannique au Caire – et le canal de Suez, stratégiquement vital, étaient menacés.

Le 25 juin, le général Claude J. Auchinleck, le grand commandant en chef très respecté des Forces britanniques de la Méditerranée, a pris le contrôle direct de la 8e armée et a ordonné le retrait des positions défensives prévues à Mersa Matruh, à l'est de Tobrouk, dans la région. d'El Alamein, une ville côtière isolée et une gare ferroviaire du nord de l'Égypte, à seulement 65 miles à l'ouest d'Alexandrie. La ligne Alamein formerait le front nord-africain au cours des quatre prochains mois.

Les forces de Rommel ont atteint la ligne d'Alamein le 30 juin 1942 et ont lancé la première bataille d'Alamein le lendemain. Les défenses britanniques se composaient de quatre « boîtes » fortifiées, reliées par de petites colonnes mobiles, s'étendant sur un goulot d'étranglement de 40 miles entre la mer Méditerranée et les marais salants infranchissables de la dépression de Qattara. La plupart des blindés britanniques venaient tout juste d'arriver à Alamein, mais le légendaire « Renard du désert » n'était pas au courant de ce fait.

Un PzKpfw allemand. III avance à travers le désert nord-africain vers la frontière égyptienne et le village d'El Alamein. Les panzers allemands ont infligé de lourdes pertes à leurs homologues britanniques avant El Alamein, mais au moment de la bataille décisive d'octobre 1942, leur propre nombre avait diminué.

La principale poussée blindée de Rommel a progressé jusqu'à la tombée de la nuit lorsque les panzers ont été arrêtés par des tirs d'artillerie et des attaques contre leurs maigres lignes de ravitaillement par des chasseurs et des bombardiers de l'Air Vice Marshal Sir Arthur Coningham's Desert Air Force. Convaincu de la faiblesse sous-jacente de Rommel, Auchinleck lança une puissante contre-attaque blindée le 1er juillet qui empêcha une nouvelle avancée de l'Afrika Korps.

Le 3 juillet, après que les Britanniques eurent mis en déroute un mouvement convergent d'une division italienne, Rommel interrompit la bataille. Il ne lui restait que 26 réservoirs en état de marche et peu de carburant. Les deux camps étaient épuisés. Auchinleck a appuyé son avantage avec une série de poussées blindées au cours des semaines suivantes, mais elles étaient mal coordonnées au niveau du terrain. La bataille s'est terminée dans une impasse, au cours de laquelle les deux parties ont commencé à semer des champs de mines et à mettre en place des enchevêtrements de barbelés protecteurs. Des renforts arrivèrent à Rommel fin juillet.

Auchinleck avait remporté une victoire vitale mais partielle, arrêtant l'avancée de Rommel vers le delta du Nil. L'impasse résultant de l'échec relatif des attaques de suivi a donné à Auchinleck le temps de renforcer ses positions dans une plus grande mesure que Rommel parce que les navires allemands en Méditerranée étaient constamment attaqués par la Royal Navy et la Royal Air Force. Des troupes britanniques et du Commonwealth, des chars, dont 300 nouveaux chars moyens M4 Sherman de construction américaine avec des armes principales de 75 mm, et des canons de campagne se sont déversés dans la région d'Alamein en août 1942.

Adversaires dans le désert d'Afrique du Nord, le général britannique Bernard Montgomery (à gauche) a pris le commandement de la Huitième armée après que son prédécesseur a été tué dans un accident d'avion, tandis que le général allemand Erwin Rommel a acquis une réputation de commandant audacieux et s'est mérité le surnom de désert. Renard.

Pendant ce temps, malgré le leadership habile d'Auchinleck, le Premier ministre britannique Winston Churchill s'était impatienté d'une victoire dans le désert occidental et ne pouvait pas pardonner à "The Auk" la perte de Tobrouk. Ainsi, le Premier ministre a remanié la structure de commandement, remplaçant Auchinleck par le beau garde, le général Harold R. Alexander, en tant que commandant en chef méditerranéen et nommant le lieutenant-général compétent et excentrique Bernard L. Montgomery comme «nouveau balai» commandant de la huitième Armée. Monty a remplacé le général William H. « Strafer » Gott, qui avait été tué dans un accident d'avion juste après sa nomination. Alexander et Montgomery étaient tous deux décorés, vétérans blessés de la Première Guerre mondiale et héros de la campagne de Dunkerque de 1940.

Lors de sa prise de commandement le 13 août 1942, Montgomery, extrêmement confiant, déclara : « Ici, nous nous tiendrons debout et nous combattrons, il n'y aura plus de retrait. J'ai ordonné que tous les plans et instructions traitant de la poursuite du retrait soient brûlés immédiatement…. Le grand point à retenir est que nous allons en finir avec ce type Rommel une bonne fois pour toutes. Ce sera assez facile. Il n'y aucun doute à propos de ça. Il est définitivement une nuisance. Par conséquent, nous allons le frapper et en finir avec lui.

Alors que la Huitième Armée se regroupait et se préparait à une nouvelle offensive, elle reçut un important coup de pouce moral le 23 août – une visite de Churchill à son retour de pourparlers à Moscou avec le Premier ministre soviétique Josef Staline. Soufflant sur un cigare familier de La Havane, portant un casque colonial et portant un parapluie pour se protéger du soleil brûlant du désert, le Premier ministre dynamique a inspecté les positions des armures et des armes à feu, a déjeuné et siroté de la bière avec les officiers de Monty et a salué les soldats en liesse avec V for Victory salue.

Peints dans un schéma de camouflage du désert, ces chars moyens M4 Sherman de construction américaine ont contribué à faire pencher la balance du pouvoir sur le champ de bataille en faveur de la huitième armée britannique à El Alamein. Ces Sherman ont été affectés à la 7e division blindée, les célèbres rats du désert.

La nouvelle direction de l'armée a maintenu et renforcé le plan défensif d'Auchinleck pour la position d'Alamein, qui n'offrait qu'un seul point d'attaque possible pour la prochaine offensive de Rommel fin août, précipitant la bataille d'Alam Halfa. Dans la nuit du 30 août, des unités blindées et d'infanterie de l'Afrika Korps attaquent au sud d'Alamein entre la crête d'Alam Nayil et la dépression de Qattara. Rommel avait maintenant 200 panzers et 240 chars italiens vulnérables, tandis que Montgomery pouvait déployer 700 chars. Ceux-ci comprenaient un certain nombre de Grant (Lee) construits aux États-Unis et certains des nouveaux Sherman, qui pourraient surpasser le PzKpfw standard de Rommel. III chars moyens. Les chars légers Stuart construits aux États-Unis, connus des Britanniques sous le nom de Honeys, complétaient également l'arsenal blindé de la Huitième armée composé de croiseurs, de croisés, de Covenanters, de Valentines, de Matildas, de Churchills et de porte-armes Bren.

Le commandant allemand habile et audacieux espérait surprendre les Britanniques avec un raid à l'aube sur leurs arrières après une course vers l'est, mais la force ennemie s'est enlisée dans un profond champ de mines. Il a été rattrapé par des avions de la RAF le lendemain matin après une avance de quelques milles seulement. Rommel a ensuite tourné vers le nord à travers un terrain meuble et difficile en direction de la position britannique à Alam Halfa, gardée par la 22e brigade blindée. Trois divisions blindées vétérans et le XX Corps italien ont attaqué, repoussant la 4e brigade blindée britannique. Mais les forces ennemies ont été bloquées par des bombardiers de la RAF et des tirs d'artillerie meurtriers, et leurs pénuries de carburant sont devenues critiques. Lorsque Montgomery a amené ses deux autres brigades blindées le 2 septembre, Rommel a commencé un retrait progressif.

Ne voulant pas risquer ses précieux chars à sa poursuite, Monty a appelé la fidèle 2e division néo-zélandaise sur la crête d'Alam Nayil pour fermer la retraite ennemie. Mais l'attaque des Kiwis dans la nuit du 3 septembre a été interrompue par des unités de panzer gardant le flanc de Rommel, et le retrait s'est déroulé sans entrave. Le 6 septembre, les forces allemandes et italiennes étaient retranchées sur les hauteurs à l'est du front d'origine et les Britanniques annulèrent la bataille.

Pour une perte de 1 750 hommes et 68 chars, la Huitième armée avait de nouveau défié le rusé Renard du désert, infligé environ 3 000 pertes et détruit 51 des précieux chars de Rommel. Une autre occasion d'infliger une défaite décisive à l'Afrika Korps avait été perdue, mais l'action d'Alam Halfa marqua un tournant dans la guerre du désert occidental. Les forces ennemies n'étaient plus jamais aussi proches de la parité offensive en Afrique du Nord, et les deux parties étaient maintenant conscientes que Rommel ne pouvait plus espérer une victoire pure et simple. Après une série de succès sur le champ de bataille qui avaient hypnotisé le monde, il avait tiré son boulon.

Souffrant de catarrhe chronique, de diphtérie nasale et d'une mauvaise circulation, Rommel reçut l'ordre de retourner en Allemagne pour un congé de maladie et un repos. Il laisse aux commandes son adjoint, le général monocle et de bonne humeur Georg von Stumme. L'équilibre des forces et du moral en Afrique du Nord, quant à lui, avait basculé en faveur de la Huitième Armée aux abois.

Montgomery, le fils confiant et poivré de l'évêque anglican de Tasmanie et d'une mère sévère, s'est efforcé de raviver l'esprit de la Huitième Armée. La première force de combat multinationale au monde a été formée le 16 novembre 1941, et son éclair d'épaule était une croix de croisé. Le nouveau commandant de l'armée a fait preuve d'un don pour rendre simples les problèmes complexes, a purgé impitoyablement les officiers sous-performants et a fait des préparatifs méticuleux pour une offensive tous azimuts, les opérations Lightfoot et Supercharge, pour écraser l'Afrika Korps une fois pour toutes.

Bien que ses manières de franc-parler et de brusquerie lui aient valu l'inimitié de nombreux pairs et supérieurs, Monty avait le flair pour gagner la confiance de ses troupes. Un soldat de la Huitième Armée a dit de lui : « Très difficile à servir à ses côtés, impossible à servir, c'était un excellent homme sous lequel servir. Portant son béret noir familier du Royal Tank Corps ou un chapeau de brousse australien retourné, Montgomery a tenu à tenir ses officiers et ses hommes au courant de ses plans. Peu de généraux de la Seconde Guerre mondiale ont tenu leurs hommes aussi bien informés des opérations que Montgomery.

Le général de division Sir Francis de Guingand, son aimable et précieux chef d'état-major, rapporte : comment leur contribution particulière s'inscrivait dans l'ordre général des choses.

Enthousiaste et confiant, Monty se mêlait régulièrement aux troupes pour prononcer des discours d'encouragement et parfois distribuer des cigarettes, bien qu'il soit lui-même non-fumeur. Il croyait que « le moral du soldat est le plus grand facteur de guerre ». Debout sur le capot d'un camion ou d'une jeep alors qu'ils se rassemblaient autour de lui, il a dit sèchement aux soldats : « Il n'y aura plus de retraite. Il a insisté sur la nécessité de toujours conserver l'initiative et de « tuer les Allemands, même les aumôniers, un par jour de semaine et deux le dimanche !

Entièrement soutenu par Alexander, Monty a bâti et maintenu le moral et la forme physique des officiers et des hommes. Les unités ont été recyclées dans les mouvements de nuit et le déminage, un plan d'artillerie complexe a été élaboré, et les sites des unités principales et de l'équipement ont été soigneusement camouflés. Des transports fictifs, des décharges d'approvisionnement et des zones de rassemblement ont été établis derrière l'extrémité sud de la ligne Alamein, et le trafic radio a été intensifié. Le but était de faire croire aux Allemands qu'aucune attaque ne serait lancée avant novembre.

Du côté ennemi, le général Stumme a subi une crise cardiaque fatale, laissant le général Ritter von Thoma à la tête de l'Afrika Korps pendant l'absence de Rommel.

Sur cette photographie, probablement mise en scène lors d'un exercice d'entraînement dans le désert, des soldats des Scots Guards avancent derrière des chars britanniques.

Sous la planification méticuleuse et la détermination résolue de Montgomery, la Huitième Armée a été affûtée sur un nouveau terrain de combat. Des unités supplémentaires, des blindés, des véhicules et des équipements améliorés sont arrivés dans la région d'Alamein, y compris les canons antichars très efficaces de 6 et 17 livres. À la mi-octobre 1942, l'armée de Monty était prête avec neuf unités d'infanterie et trois divisions blindées. Ses trois corps, les 30e, 13e et 10e, étaient dirigés respectivement par le lieutenant-général Sir Oliver Leese, le lieutenant-général Brian G. Horrocks et le lieutenant-général Herbert Lumsden.

Les rangs de la huitième armée comprenaient 195 000 hommes de nombreuses brigades et régiments fiers - British Guards, Black Watch, Gordon Highlanders, Camerons, anglais Yeomanry, Néo-Zélandais, Australiens, Sud-Africains, Indiens, Canadiens, Français libres, Grecs et Polonais. . L'armée avait alors amassé 1 029 chars, dont 216 Crusaders, 194 Valentines, 252 Shermans et 170 Grants, ainsi que 2 311 pièces d'artillerie. Face à la force alliée se trouvaient 104 000 soldats allemands et italiens, 489 chars, dont 300 étaient des modèles italiens inférieurs, et 1 219 canons.

La Huitième Armée était bien réglée et prête pour la grande offensive du vendredi 23 octobre 1942. Dans un message personnel lu à toutes les troupes, le général Montgomery a déclaré : « La bataille qui est sur le point de commencer sera l'une des batailles décisives. de l'histoire. Ce sera le tournant de la guerre…. Ensemble, nous frapperons l'ennemi à six, tout droit sorti d'Afrique du Nord…. Et qu'aucun homme ne se rende tant qu'il n'est pas blessé et qu'il peut combattre. Prions pour que le Seigneur puissant au combat nous donne la victoire. »

Un véhicule blindé allemand brûle au loin alors que les soldats britanniques profitent du peu de couverture disponible lors de leur sondage prudent des positions ennemies près d'El Alamein.

Pendant les heures de clarté du 23 octobre, les troupes d'assaut étaient confinées dans leurs tranchées et ne pouvaient pas abandonner leur couverture même pour utiliser les latrines. La nuit est venue, et la lune s'est levée pleine sur le désert. Les fantassins attendaient tendu dans leurs tranchées, les sapeurs se tenaient prêts avec des détecteurs de mines pour ouvrir la voie à travers les champs de mines ennemis, et les équipages aux bérets noirs des « flancs de fer » de Monty amorçaient leurs chars.

À 21 h 40, l'enfer s'est déchaîné lorsque 1 000 canons de divers calibres, dont de gros canons antiaériens de 4,5 pouces, 25 livres et 3,7 pouces, ont ouvert le feu simultanément sur des emplacements d'artillerie allemande le long de la ligne britannique de 30 milles. Le plus grand barrage d'artillerie depuis la Première Guerre mondiale a fait pleuvoir de l'acier et des explosifs puissants sur les positions et les dépôts de munitions allemands et italiens connus. Le ciel nocturne était déchiré d'éclairs aveuglants et de tonnerres artificiels, et le sol du désert vibrait sur de nombreux kilomètres. En 20 minutes, le barrage britannique fit de terribles ravages parmi les positions de tir ennemies.

A 22 heures, l'artillerie change de cible et inonde les positions avancées des troupes ennemies.Alors qu'un rideau étouffant de poussière et de fumée dominait les défenses ennemies, les premières vagues d'infanterie des 13e et 30e corps britanniques sont parties. Du ruban blanc et des lampes-tempête ombragées marquaient leur ligne de départ. Sous le chant plaintif des cornemuses des hautes terres, des rangs après rangs de l'infanterie britannique et du Commonwealth avançaient méthodiquement dans le vacarme infernal.

Les sapeurs ont ancré du ruban blanc avec des pierres pour guider les soldats à travers les champs de mines ennemis. Les « jardins du diable » de Rommel composés de mines, de bombes et d'enchevêtrements de barbelés étaient bien plus profonds que ce qui avait été calculé par les planificateurs de Monty. Certains champs de mines s'étendaient sur cinq milles.

Un barrage d'artillerie lourde a ouvert la bataille d'El Alamein, suivi de fortes attaques d'infanterie et de blindés britanniques. Après de violents combats, les forces britanniques ont réussi à percer les lignes de l'Axe. Une retraite épique à travers 1 000 miles de désert a suivi.

L'infanterie avançait régulièrement tandis que les rayons de la lune brillaient sur leurs baïonnettes fixes et que les fusils étaient tenus en position haute bâbord. La grande offensive était en cours et rien ne pouvait l'arrêter. Avec une nouvelle force et un esprit ravivé, la Huitième Armée avait pris le chemin de la victoire finale. Son commandant, quant à lui, s'était calmement couché dans son quartier général de caravane de campagne, croyant qu'il servirait au mieux ses hommes en passant une bonne nuit de sommeil.

Alors que les premières vagues d'infanterie britannique avançaient, les chars de Monty commencèrent à avancer. Des fanions de signal flottaient sur les tourelles alors que des colonnes de chars Covenanter, Crusader, Valentine, Sherman, Churchill et Grant soulevaient des nuages ​​de poussière, grondant et cliquetant le long des crêtes et du sol du désert pour percer les lignes ennemies.

Dans le secteur nord, la 9e division d'infanterie australienne et la 51e division d'infanterie écossaise sont entrées avec des baïonnettes fixes pour forcer un couloir à travers les champs de mines, tandis qu'en dessous d'elles, les divisions néo-zélandaises et sud-africaines ont attaqué pour se tailler un couloir sud. À partir du dangereux saillant de la crête de Ruweisat, la 4e division indienne a lancé un puissant raid contre les positions ennemies et, à l'extrémité nord de la ligne Alamein, une brigade australienne a lancé une attaque de diversion entre Tel el Eisa et la mer.

Au cours d'un exercice d'entraînement avant la bataille d'El Alamein, les soldats italiens s'engagent dans des manœuvres d'infanterie au niveau de l'escouade. Le soldat italien en Afrique du Nord s'est battu avec bravoure malgré un leadership médiocre et un équipement obsolète.

Les Allemands ont riposté courageusement, mais à 5h30 du matin le 24 octobre, le principal objectif britannique avait été atteint. Deux couloirs vitaux avaient été ouverts, et derrière l'infanterie, les divisions du 30e corps et les 1re et 10e divisions blindées du 10e corps avançaient. Mais à ce stade, le calendrier précis de Montgomery a mal tourné. Les tirs ennemis croissants balayèrent l'infanterie dans les champs de mines. Bien que la 9e brigade blindée et la 2e division néo-zélandaise aient réussi à avancer de la crête de Miteiriya, les 10e et 1e divisions blindées ont été contrôlées sur un front étroit derrière l'infanterie qui ralentissait. Cependant, plusieurs contre-attaques de panzers ont été repoussées.

La résistance ennemie était féroce et les pertes britanniques s'accumulaient. Une grande partie de l'armure a été perdue sous le feu de l'ennemi, et de nombreux revers ont entravé l'avance britannique.

Au sud de la ligne Alamein, la 7e division blindée « Rats du désert » et la 44e division d'infanterie n'ont pas réussi à traverser les champs de mines au nord de Himeimat, et l'infanterie du 13e corps s'est lancée dans une lutte sanglante pour mettre en œuvre la tactique « c'est effondrée » de Montgomery. Dans l'extrême sud, une avance des Français libres est repoussée avant que leur soutien blindé n'ait pu les atteindre. Bien que l'attaque de nuit ait assuré une tête de pont dans les positions ennemies, le jour du 24 octobre, les blindés n'avaient pas réussi à pénétrer dans les champs de mines et la principale ligne de défense allemande n'avait pas été percée. Les conditions étaient précaires pour que les chars britanniques pénètrent dans les canaux ouverts par l'infanterie.

L'infanterie écossaise et la 1re division blindée reprirent leur attaque dans l'après-midi du 24 octobre et, au crépuscule, les chars de la 2e brigade blindée avaient fait exploser leur chemin. Mais la 10e division blindée, à la suite d'un barrage d'artillerie massif, rencontra toujours une forte résistance dans le couloir sud. Monty lui a ordonné de continuer à attaquer malgré les pertes.

Après deux jours de combats acharnés, l'offensive britannique perd de son élan. L'infanterie avait avancé rapidement, mais le blindage de soutien avait été ralenti par les mines et le sol meuble. Les pertes étaient lourdes et les unités d'assaut étaient épuisées. Il y avait eu beaucoup de combats au corps-à-corps brutaux. Montgomery a fait une pause et a fait des plans pour une nouvelle offensive.

À la lumière du jour du 25 octobre, la principale brigade blindée britannique avait réussi à se frayer un chemin sur 2 000 mètres à travers les champs de mines ennemis, tandis que la 9e brigade blindée néo-zélandaise atteignait également son objectif. Les tentatives de l'Afrika Korps pour détruire ces saillants ont été repoussées à grands frais. Maintenant que ses fers de lance blindés avaient pénétré la ligne ennemie et établi des positions à partir desquelles ils pouvaient défier toutes les contre-attaques, Monty a intensifié les assauts «en ruine» de son infanterie.

Pendant ce temps, le dictateur nazi Adolf Hitler a ordonné au feld-maréchal Rommel de retourner en Égypte, où il a typiquement fait connaître sa présence sur les lignes de bataille. À Kidney Ridge, au nord-ouest de Miteiriya Ridge, le 27 octobre, des hommes de la British Rifle Brigade et des chars de la 1st Armored Division ont pris une position épique contre les assauts successifs des blindés allemands et italiens dirigés personnellement par Rommel. Les contre-attaques sauvages ont toutes été repoussées et la 1re division blindée à elle seule a détruit 50 panzers ce jour-là. Les panzers massés ont finalement été dispersés dans des attaques furieuses par les Bristol Beaufighters, les Douglas Bostons (A-20), les Hawker Hurricanes, les North American B-25 Mitchells et les Curtiss Tomahawks et Kittyhawks (P-40) de la Desert Air Force.

Montgomery a repris l'offensive les 28 et 29 octobre, déclarant au brigadier John Currie, commandant de la 9e brigade blindée : « Je suis prêt à accepter 100 % de pertes. À 1 heure du matin, le 2 novembre, avec un barrage de 300 canons, Monty lança l'opération Supercharge contre la division italienne de Trento. Mené par l'infanterie britannique et néo-zélandaise et la 9e brigade blindée, le nouveau coup a percé les lignes ennemies. Les 151e et 152e brigades ont atteint leurs objectifs, et la 1re division blindée a éliminé son opposition. Après une conférence avec le général von Thoma dans la nuit du 2 novembre, Rommel décide d'entamer un repli sur la position de Fuka.

Les chars italiens avancent à proximité de la dépression de Qattara lors de l'avancée vers El Alamein à l'automne 1942.

Les combats brutaux se sont poursuivis alors que l'infanterie, les artilleurs et les pétroliers de la Huitième armée se sont battus contre la résistance impassible de l'ennemi. Des batailles de chars désespérées firent rage et les pertes furent lourdes des deux côtés. Les contre-attaques allemandes se sont flétries alors que les blindés britanniques, soutenus par l'artillerie et les bombardiers de la Desert Air Force, se sont déversés à travers les brèches déchirées dans les lignes ennemies. Après des combats confus dans la nuit du 3 novembre, une percée est réalisée dans le sud par la 51st Scottish Infantry et la 4th Indian Divisions.

Le matin ensoleillé du 4, les chars de la 22e brigade blindée britannique ont percé les défenses de Rommel en force et ont coupé la piste Rahman, la principale ligne de ravitaillement ennemie de la côte méditerranéenne au désert. Les forces de l'Axe commencèrent à battre en retraite, poursuivies par les 1re, 7e et 10e divisions blindées. Les durs trajets en avant le long de la route côtière de la 9e division australienne du lieutenant-général Leslie "Ming the Merciless" Morshead, quant à eux, ont joué un rôle clé dans le basculement de toute la bataille en faveur de la huitième armée, et il n'y avait désormais plus moyen d'arrêter les forces de Montgomery.

Le 4 novembre, le général Alexander rapporta au Premier ministre Churchill : « Après 12 jours de combats acharnés et violents, la Huitième armée a infligé une sévère défaite aux forces allemandes et italiennes sous le commandement de Rommel. Le front ennemi s'est rompu, et des formations blindées britanniques en force ont traversé et opèrent dans les zones arrière de l'ennemi…. La RAF a toujours apporté un soutien exceptionnel à la bataille terrestre et bombarde sans cesse les colonnes ennemies en retraite. Les combats continuent.

Le Renard du désert s'est rendu compte que ses forces étaient condamnées à moins qu'il ne se retire. Dans une lettre à sa femme, il a déclaré : « La bataille se déroule très durement contre nous…. La nuit, je reste les yeux grands ouverts, me creusant la tête pour sortir de cette situation difficile pour mes pauvres troupes…. Les morts ont de la chance que tout soit fini pour eux.

Rommel a averti Hitler le 2 novembre que son armée était sans carburant et risquait d'être anéantie. Grâce aux briseurs de code britanniques ULTRA, le signal était entre les mains de Montgomery le lendemain matin. Mais ce jour-là, Rommel avait reçu un ordre urgent d'Hitler lui disant de tenir la position d'El Alamein jusqu'au dernier homme. "Il n'y aura pas de retraite", a déclaré le Führer. « Pas tant qu'un millimètre de victoire ou de mort ! Rommel savait que c'était un non-sens suicidaire, mais c'était un soldat qui obéissait rigoureusement aux ordres.

Ce char Grant de construction américaine, fourni aux Britanniques via le prêt-bail, ralentit pendant une pluie dans le désert alors que les forces britanniques poursuivent les Allemands après El Alamein. Deux jours de fortes pluies ont empêché les Britanniques de couper les troupes restantes de Rommel alors qu'ils se retiraient.

Une attaque nocturne de la 51st Highland Division a dépassé ses objectifs et, le 4 novembre, le 30e corps du général Leese a franchi les lignes ennemies à Tel el Aqqaqir, mettant ainsi fin à la bataille de 12 jours d'El Alamein.

L'obstiné Rommel avait résisté à l'appel à la retraite, mais alors que ses défenses s'effondraient, il a finalement reçu la permission d'Hitler le 4 au soir de se retirer. Le retrait, cependant, avait déjà commencé, Rommel fermant les yeux lorsque le général von Thoma envoya des colonnes de l'Afrika Korps se déplacer vers l'ouest. Conduisant dans le désert pour enquêter sur un rapport selon lequel des blindés de la huitième armée avaient percé vers le sud, von Thoma fut encerclé par des chars britanniques et contraint de se rendre. Neuf généraux italiens étaient également aux mains des Britanniques.

Le robuste et trapu général Fritz Bayerlein a pris le commandement de l'Afrika Korps meurtri alors qu'il commençait une retraite à toute allure mais magistrale vers l'ouest à travers la Libye, laissant derrière lui le champ de bataille du désert jonché de panzers incendiés et de canons pare-balles brisés, et abandonnant ses alliés italiens. Les chars des 1re, 7e et 10e divisions blindées ont suivi les Allemands en fuite, et les chasseurs et les bombardiers de la Desert Air Force ont impitoyablement harcelé leurs longues colonnes bloquant la route côtière.

En raison du péage pris par la Desert Air Force sur le transport de l'Axe et de la grave pénurie de carburant, il n'y avait que suffisamment de véhicules pour éloigner les troupes allemandes survivantes. Avec peu de nourriture et d'eau, et répugnant à battre en retraite à pied face aux mitraillages et aux bombardements incessants, les hommes de six divisions italiennes se sont rendus par dizaines de milliers aux Britanniques qui avançaient.

Montgomery a cherché à déplacer sa principale force blindée vers le nord et autour de l'Afrika Korps en retraite pour bloquer la route côtière aux goulots d'étranglement de Fuka et Mersa Matruh, mais il a choisi d'être prudent. Il avait un respect sain pour la capacité prouvée de Rommel à riposter quand tout semblait perdu, alors Monty a refusé de permettre à la 10e division blindée de tout mettre en œuvre pour Sollum et Tobrouk. Néanmoins, un grand nombre de prisonniers, de chars et de camions ont été emmenés et capturés par la 8e brigade blindée.

Puis, alors même qu'il avait sauvé Rommel lors de la précédente campagne des Croisés, le temps est venu à la rescousse de l'Afrika Korps. En quelques minutes, alors que les Néo-Zélandais attaquaient Fuka et que les 1re et 7e divisions blindées convergeaient vers Mersa Matruh, un déluge de pluie aveuglant a plongé l'entreprise dans un bourbier traître. Il a plu pendant deux jours, et le 7 novembre, toute la force de poursuite de Montgomery s'est enlisée. Il n'y avait désormais aucun moyen de couper ce qui restait de l'Afrika Korps. Bien que l'armée de l'air du désert ait poussé des attaques dommageables, les Allemands ont pu faire bon usage de 24 heures de répit, et la plupart des troupes ennemies survivantes se sont enfuies le long de la route côtière. Bien que quatre divisions allemandes d'élite et huit divisions italiennes aient été anéanties, Rommel disposait toujours d'une force compacte et redoutable de blindés, de canons et de véhicules.

Mais le temps était compté pour le Renard du désert et son armée. Au cours de l'opération Torch, 100 000 soldats britanniques et américains ont débarqué en Algérie et au Maroc le matin du 8 novembre 1942, et l'armée en fuite de Rommel s'est retrouvée coincée entre eux et la 8e armée qui avançait.

Des prisonniers de guerre italiens entrent en captivité. Après la défaite d'El Alamein, la 8e armée britannique a poursuivi la Panzerarmee Afrika vers l'ouest à travers le désert nord-africain.

La bataille d'El Alamein, point culminant des campagnes du désert occidental et premier tournant majeur de la Seconde Guerre mondiale, a coûté cher aux deux camps. L'Afrika Korps a perdu environ 20 000 hommes tués et blessés et 30 000 prisonniers ont été faits. Les chars de l'Axe détruits ou endommagés totalisaient 450, et les Italiens en abandonnèrent 75 faute de carburant. Au moins 1 000 canons ennemis ont été détruits. La bataille a coûté à la 8e armée 13 560 hommes tués et blessés, 150 chars détruits et 100 canons perdus.

Lorsque la nouvelle de la victoire a été communiquée à la Grande-Bretagne, les esprits se sont envolés. Les habitants aux abois de la nation insulaire, soumis à plus de deux ans de bombardements, à un rationnement sévère et endurés à une série de défaites militaires de Singapour à la Norvège en passant par la Crète, se sont réjouis des gros titres et des émissions de radio. Sur ordre de Churchill, les cloches des églises ont sonné dans les villes et les villages le dimanche 15 novembre. Elles étaient restées silencieuses pendant près de deux ans et n'auraient autrement été sonnées que comme une alarme d'invasion. Alors que les haut-parleurs crépitaient les nouvelles dans les usines de production de guerre, des travailleurs fatigués ont éclaté en acclamations.

« Il y en a beaucoup plus d'où cela vient », a déclaré une opératrice de tours.

Churchill était ravi. "Avant Alamein, nous n'avons jamais eu de victoire", a-t-il déclaré plus tard. "Après Alamein, nous n'avons jamais eu de défaite." Dans un discours joyeux lors du déjeuner annuel du Lord Mayor à la Mansion House de Londres le mardi 10 novembre, le Premier ministre a déclaré El Alamein "une victoire remarquable et définitive" et a déclaré: "La lueur brillante a attrapé les casques de nos soldats…. Maintenant ce n'est pas la fin. Ce n'est même pas le début de la fin, mais c'est peut-être la fin du début.

A cette époque, l'armée de Rommel était régulièrement repoussée vers Sidi Barrani, à 200 miles à l'ouest d'El Alamein.

Le général Montgomery a été salué comme un héros national alors que la huitième armée avançait vers l'ouest pendant quatre mois amers à travers Bardia, Tobrouk, Gazala, Derna, Benghazi, El Agheila, Syrte, Tripoli, Médenine, Gabès, la ligne Mareth, et sur une marche triomphale à Tunis avec des drapeaux flottants, des tambours régimentaires battant et des cornemuses chantant.

En Tunisie, les fiers croisés bronzés de Monty se sont joints aux troupes de la Première armée britannique du lieutenant-général Kenneth Anderson, du lieutenant-général George S. Patton, du IIe Corps américain Jr. et des unités françaises libres pour écraser la résistance restante de l'Axe en Afrique du Nord en mars 1943.

La Huitième Armée a ensuite joué un rôle essentiel dans la capture de la Sicile et a combattu la botte italienne escarpée jusqu'à Trieste et les Alpes autrichiennes, prenant part aux campagnes sanglantes de Salerne, du fleuve Sangro, du Monte Cassino, de la Ligne Gothique, de Primasole, de Catane. , la ligne Gustav, Ortona, la vallée du Liri et la vallée du Pô. Il a couvert plus de kilomètres de bataille que toute autre armée pendant la Seconde Guerre mondiale. Le général Richard McCreery fut son dernier commandant lorsque la 8e armée fut dissoute sans cérémonie à la fin juillet 1945.

Montgomery, quant à lui, avait commandé le 21e groupe d'armées britannique et dirigé les forces terrestres alliées lors de la grande invasion de la Normandie le 6 juin 1944.

La plus belle heure de la Huitième Armée, la bataille d'El Alamein, a été immortalisée sur film en Victoire du désert, considéré par beaucoup comme le meilleur documentaire de la Seconde Guerre mondiale. Réalisé par Roy Boulting et le colonel David MacDonald de la British Army Film Unit et mettant en vedette une partition inspirante de Sir William Alwyn, il a reçu l'Oscar du meilleur documentaire en 1943. Sur les 26 cameramen qui ont filmé Victoire du désert sous le feu, quatre ont été tués, six blessés et sept capturés.

Le premier ministre Churchill a envoyé des copies du documentaire au président Franklin D. Roosevelt, au premier ministre Staline et aux gouvernements du dominion. Staline a appelé Victoire du désert "magnifique", et FDR a déclaré qu'il s'agissait "de la meilleure chose qui ait été faite au sujet de la guerre de chaque côté … tout le monde en ville en parle".

L'auteur Michael D. Hull est un contributeur fréquent à Histoire de la Seconde Guerre mondiale. Il écrit sur une variété de sujets et réside à Enfield, Connecticut.


La bataille d'El Alamein

La bataille d'El Alamein, livrée dans les déserts d'Afrique du Nord, est considérée comme l'une des victoires décisives de la Seconde Guerre mondiale. La bataille d'El Alamein a été principalement menée entre deux des commandants exceptionnels de la Seconde Guerre mondiale, Montgomery, qui a succédé à Auchinleck, et Rommel. La victoire des Alliés à El Alamein entraîne la retraite de l'Afrika Korps et la capitulation allemande en Afrique du Nord en mai 1943.

Rommel étudie des cartes pendant la bataille d'El Alamein

El Alamein est à 150 miles à l'ouest du Caire. À l'été 1942, les Alliés étaient en difficulté dans toute l'Europe. L'attaque contre la Russie - l'opération Barbarossa - avait repoussé les Russes.

C'est pourquoi la guerre dans le désert d'Afrique du Nord a été cruciale. Si l'Afrika Korps atteignait le canal de Suez, la capacité des Alliés à s'approvisionner serait gravement compromise. La seule route d'approvisionnement alternative serait via l'Afrique du Sud – qui était non seulement plus longue mais beaucoup plus dangereuse en raison des caprices de la météo. Le coup psychologique de la perte de Suez et de la défaite en Afrique du Nord aurait été incalculable – d'autant plus que cela aurait donné à l'Allemagne un accès suffisamment libre au pétrole du Moyen-Orient.

El Alamein était un dernier combat pour les Alliés en Afrique du Nord. Au nord de cette ville apparemment banale se trouvait la mer Méditerranée et au sud la dépression de Qattara. El Alamein était un goulot d'étranglement qui garantissait que Rommel ne pouvait pas utiliser sa forme d'attaque préférée - balayer l'ennemi par l'arrière. Rommel était un général très respecté dans les rangs des Alliés. Le commandant allié de l'époque, Claude Auchinleck, ne commandait pas le même respect à ses propres hommes. Auchinleck a dû envoyer une note à tous ses officiers supérieurs leur ordonnant de faire tout ce qui était en leur pouvoir pour corriger cela :

"…(vous devez) dissiper par tous les moyens possibles l'idée que Rommel représente autre chose que le général allemand ordinaire……….PS, je ne suis pas jaloux de Rommel." Auchinleck

En août 1942, Winston Churchill cherchait désespérément une victoire car il croyait que le moral était sapé en Grande-Bretagne. Churchill, malgré son statut, était confronté à la perspective d'un vote de défiance à la Chambre des communes s'il n'y avait aucune victoire à venir nulle part. Churchill saisit le taureau par les cornes./ il congédia Auchinleck et le remplaça par Bernard Montgomery. Les hommes des forces alliées respectaient « Monty ». Il a été décrit comme « aussi rapide qu'un furet et à peu près aussi sympathique ». Montgomery a beaucoup insisté sur l'organisation et le moral. Il s'est adressé à ses troupes et a tenté de leur redonner confiance. Mais par-dessus tout, il savait qu'il devait tenir El Alamein de toute façon possible.

Rommel prévoyait de frapper les Alliés dans le sud. Montgomery a deviné que ce serait le mouvement de Rommel comme Rommel l'avait fait auparavant. Cependant, il a également été aidé par les personnes qui travaillaient à Bletchley Park qui avaient mis la main sur le plan de bataille de Rommel et l'avaient déchiffré. Par conséquent, « Monty » connaissait non seulement le plan de Rommel, mais aussi le tracé de ses lignes d'approvisionnement. En août 1942, seuls 33 % de ce dont Rommel avait besoin lui parvenaient. Rommel était également parfaitement conscient que pendant qu'il manquait de fournitures, les Alliés en recevaient de grandes quantités car ils contrôlaient toujours Suez et prédominaient en Méditerranée. Pour résoudre ce qui ne pouvait que devenir une situation plus difficile, Rommel a décidé d'attaquer rapidement même s'il n'était pas bien équipé.

Fin août 1942, Montgomery était lui-même prêt. Il savait que Rommel était très à court de carburant et que les Allemands ne pourraient pas soutenir une longue campagne. Lorsque Rommel a attaqué, Montgomery était endormi. Quand il a été réveillé de son sommeil pour apprendre la nouvelle, il est dit qu'il a répondu « excellent, excellent » et s'est rendormi.

Les Alliés avaient placé un grand nombre de mines terrestres au sud d'El Alamein à Alam Halfa. Les chars Panzer allemands ont été gravement touchés par ceux-ci et les autres ont été retenus et sont devenus des cibles assises pour les avions de chasse alliés qui pouvaient facilement décoller char après char. L'attaque de Rommel a mal commencé et il semblait que son Afrika Korps allait être anéanti. Il a commandé ses chars au nord et il a ensuite été aidé par la nature. Une tempête de sable a explosé, ce qui a permis à ses chars de se protéger des combattants britanniques en maraude. Cependant, une fois la tempête de sable dissipée, la force de Rommel a été touchée par des bombardiers alliés qui ont pilonné la zone où l'Afrika Corps avait ses chars. Rommel n'avait d'autre choix que de battre en retraite. Il s'attendait à ce que la Huitième armée de Montgomery le suive car il s'agissait d'une procédure militaire standard. Cependant, 'Monty' n'a pas réussi à le faire. Il n'était pas prêt pour une offensive et il a ordonné à ses hommes de rester sur place alors qu'ils tenaient une ligne défensive décisive.

En fait, Montgomery attendait l'arrivée de quelque chose que les soldats dans le désert n'étaient autorisés à appeler que des « hirondelles ». En fait, il s'agissait de chars Sherman – 300 d'entre eux pour aider les Alliés. Leur canon de 75 mm a tiré un obus de 6 livres qui pouvait pénétrer un Panzer à 2000 mètres. Les 300 « Monty » étaient inestimables.

Pour faire face à l'attaque de Montgomery, les Allemands disposent de 110 000 hommes et 500 chars. Un certain nombre de ces chars étaient de piètres chars italiens et ne pouvaient rivaliser avec les nouveaux Sherman. Les Allemands manquaient également de carburant. Les Alliés avaient plus de 200 000 hommes et plus de 1 000 chars. Ils étaient également armés d'un canon d'artillerie de six livres qui était très efficace jusqu'à 1500 mètres. Entre les deux armées se trouvait le « jardin du diable ». Il s'agissait d'un champ de mines posé par les Allemands, large de 5 miles et jonché d'un grand nombre de mines antichars et antipersonnel. Passer par une telle défense s'avérerait être un cauchemar pour les Alliés.

Pour faire oublier Rommel, Montgomery a lancé « l'opération Bertram ». Ce plan était de convaincre Rommel que toute la puissance de la 8e armée serait utilisée dans le sud. Des chars factices ont été érigés dans la région. Un pipeline factice fut également construit – lentement, afin de convaincre Rommel que les Alliés n'étaient pas pressés d'attaquer l'Afrika Korps. « L'armée de Monty dans le nord a également dû « disparaître ». Les citernes étaient couvertes de manière à apparaître comme des camions non menaçants. Bertram a travaillé comme Rommel est devenu convaincu que l'attaque serait dans le sud.

Au début de la véritable attaque, Montgomery a envoyé un message à tous les hommes de la Huitième Armée :

« Tout le monde doit être imprégné du désir de tuer des Allemands, même les aumôniers – un pour les jours de semaine et deux le dimanche. »

Le début de l'attaque alliée sur Rommel portait le nom de code « Opération Lightfoot ». Il y avait une raison à cela. Une attaque de diversion dans le sud devait absorber 50% des forces de Rommel. L'attaque principale dans le nord ne devait durer – selon Montgomery – qu'une nuit. L'infanterie devait attaquer en premier. Beaucoup de mines antichars ne seraient pas déclenchées par des soldats qui les écrasaient - elles étaient trop légères (d'où le nom de code). Alors que l'infanterie attaquait, les ingénieurs devaient dégager un chemin pour les chars qui montaient à l'arrière. Chaque étendue de terrain déminée devait mesurer 24 pieds – juste assez pour faire passer un char en file indienne. Les ingénieurs ont dû dégager une section de cinq milles à travers le « jardin du diable ». C'était une tâche formidable et qui a essentiellement échoué. « Monty » avait un message simple pour ses troupes à la veille de la bataille :

« Tout ce qui est nécessaire, c'est que chaque officier et chaque homme entrent dans cette bataille avec la détermination de la mener à bien, de se battre et de tuer, et enfin de gagner. Si nous faisons cela, il ne peut y avoir qu'un seul résultat – ensemble, nous frapperons l'ennemi pour six hors d'Afrique. »

L'attaque contre les lignes de Rommel a commencé avec plus de 800 canons d'artillerie tirant sur les lignes allemandes. La légende raconte que le bruit était si grand que les oreilles des artilleurs saignaient. Alors que les obus pilonnaient les lignes allemandes, l'infanterie attaquait. Les ingénieurs se mirent à déminer. Leur tâche était très dangereuse car une mine était interconnectée avec d'autres par des fils et si une mine était déclenchée, beaucoup d'autres pourraient l'être. La bande de terre défrichée pour les chars s'est avérée être le talon d'Achille de Montgomery. Un seul char immobile pouvait contenir tous les chars qui se trouvaient derrière lui. Les embouteillages qui ont suivi ont fait des chars des cibles faciles pour les artilleurs allemands utilisant le redoutable canon d'artillerie 88. Le plan pour faire passer les chars en une nuit a échoué. L'infanterie n'était pas non plus allée aussi loin que Montgomery l'avait prévu. Ils ont dû creuser.

La deuxième nuit de l'attaque a également été infructueuse. « Monty » a blâmé son chef de chars, Lumsden. Il a reçu un simple ultimatum – aller de l'avant – ou être remplacé par quelqu'un de plus énergique. Mais le taux d'attrition des forces alliées faisait des ravages. L'opération Lightfoot a été annulée et Montgomery, et non Lumsden, a retiré ses chars. Quand il a reçu la nouvelle, Churchill était furieux car il croyait que Montgomery laissait tomber la victoire.

Cependant, Rommel et l'Afrika Korps souffraient également. Il ne lui restait plus que 300 chars aux Alliés 900+. « Monty » prévoyait ensuite de déménager en Méditerranée. Les unités australiennes ont attaqué les Allemands par la Méditerranée et Rommel a dû déplacer ses chars vers le nord pour couvrir cela. Les Australiens firent de nombreuses victimes mais leur attaque allait changer le cours de la bataille.

Rommel est devenu convaincu que la poussée principale de l'attaque de Montgomery serait près de la Méditerranée et il y a déplacé une grande partie de son Afrika Korps. Les Australiens se sont battus avec férocité – même Rommel a commenté les « rivières de sang » dans la région. Cependant, les Australiens avaient laissé une marge de manœuvre à Montgomery.

Il a lancé « l'opération Supercharge ». Il s'agissait d'une attaque d'infanterie britannique et néo-zélandaise menée au sud de l'endroit où les Australiens se battaient. Rommel a été pris par surprise. 123 chars de la 9e brigade blindée attaquent les lignes allemandes. Mais une tempête de sable sauva une fois de plus Rommel. De nombreux chars se sont perdus et ils étaient faciles à abattre pour les 88 artilleurs allemands. 75 % de la 9e brigade ont été perdus. Mais le nombre écrasant de chars alliés signifiait que d'autres sont arrivés pour aider et ce sont ces chars qui ont fait pencher la balance. Rommel a mis char contre char – mais ses hommes étaient désespérément en infériorité numérique.

Le 2 novembre 1942, Rommel savait qu'il avait été battu. Hitler a ordonné à l'Afrika Korps de se battre jusqu'au dernier, mais Rommel a refusé d'exécuter cet ordre. Le 4 novembre, Rommel commença sa retraite. 25 000 Allemands et Italiens avaient été tués ou blessés dans la bataille et 13 000 soldats alliés dans la 8e armée.


Alamein

Alamein, une localité résidentielle à 13 km au sud-est du centre de Melbourne, fait partie d'Ashburton.

En 1944, la Victorian Housing Commission a acquis un terrain pour son projet de domaine d'Ashburton. Le terrain était principalement à l'est de la ligne de chemin de fer, à ce stade fermé mais bientôt rouvert. La construction de maisons a commencé en 1947 et le domaine achevé comptait environ 2500 maisons.

Le domaine tire son nom d'El Alamein, en Afrique du Nord, lieu de la bataille de 1942 qui fit reculer l'armée allemande. Les noms de la Seconde Guerre mondiale abondent dans la banlieue : Tobruk Road, Liberator Street, Wewak Road et Victory Boulevard ne sont que quelques-uns.

En 1948, la ligne de chemin de fer a été prolongée d'Ashburton à Alamein et une école primaire a été ouverte en 1950. Son effectif initial était de 165 élèves et son pic d'inscription était de plus de 600 en 1956. Un centre commercial de quartier a été ouvert en face de l'école. Une grande réserve publique a été aménagée au milieu du domaine, et elle renferme un centre de loisirs et une piscine.

Alamein est un lotissement bien conservé, conservant une grande partie de l'architecture d'après-guerre dans des jardins établis. En 1990, il avait achevé son premier « cycle de vie » : les familles vieillissantes étaient évidentes, le centre commercial local était surclassé par Ashburton's High Street (ne laissant qu'un magasin mixte) et l'école a été fermée en 1993. Elle a été remplacée par des logements dans une variété de styles en contraste marqué avec les maisons de commission d'après-guerre.

Alamein surplombe la vallée de Gardiners Creek au sud, où se trouve une réserve avec des aires de jeux.


Contenu

Après la défaite de la 8e armée à Gazala, les forces alliées ont été contraintes de battre en retraite vers l'est. Les Britanniques laissèrent une garnison à Tobrouk, qui devait être suffisamment forte pour tenir le port, tandis que la 8e armée se regroupait et remplaçait ses pertes. [2] Le commandement britannique n'avait pas préparé Tobrouk pour un siège prolongé et prévoyait de revenir pour soulager la garnison de Tobrouk dans les deux mois. [3] La capture soudaine de Tobrouk par l'Axe en une journée a été un choc. [4] La reddition de Tobrouk a été un grand coup psychologique pour les Britanniques, cela signifiait que l'Axe avait un port pour soutenir une avance en Égypte et n'avait pas besoin de laisser une force d'investissement pour surveiller le port. Après un an et demi de combats, le Afrika Korps était finalement en mesure de conduire vers l'est en Égypte. [5]

Après la victoire de Tobrouk, Rommel emboîta le pas à la Huitième armée en retraite. [6] Son intention était d'amener la Huitième armée au combat et de la vaincre, avant que les Britanniques n'aient la chance de former de nouvelles unités et de se réformer derrière une ligne défensive. [7] Bien que ses forces aient été gravement affaiblies par la bataille de Gazala, il avait la vitesse, la ruse et la surprise. [8] La 21e Panzer Division a reçu un jour pour se regrouper, puis a été envoyée sur la route côtière vers l'Égypte. [2] Les fournitures de carburant et de munitions capturées à Tobrouk ont ​​fourni les forces de l'Axe pour leur trajet vers la frontière et au-delà. [5]

Après la défaite de Gazala et la perte de Tobrouk, Auchinleck a offert sa démission le 22 juin, qui a été refusée. [5] Pour ralentir l'avance de l'Axe en Égypte, le commandement britannique avait l'intention de former une position défensive à la frontière Cyrénaïque-Égypte, le long du Frontier Wire (le fil). [9] XIII Corps (Lieutenant-général William Gott), devait se replier dans une action retardatrice. Les forces de l'Axe ont atteint le fil le 23 juin, peu de temps après le XIIIe corps. Il n'y avait pas de temps pour monter une défense et la Huitième Armée n'avait pas l'armure pour défendre l'extrémité sud ouverte de la position. [5] [10] Gott a recommandé de se replier encore 120 mi (193 km) à la position Mersa Matruh. [5] Les arrière-gardes britanniques ont tenté de détruire le carburant et les munitions qui y étaient déversés, puis Gott s'est retiré sans engager le Afrika Korps. Le commandement britannique ordonna à la 8e armée de se préparer à mener une action décisive à Mersa Matrouh. [5] [11]

Rommel a demandé la liberté de manœuvre de Mussolini pour poursuivre la huitième armée en Égypte, qui a été accordée. [2] Le carburant, l'équipement et les munitions supplémentaires ont été récupérés des magasins britanniques restants à la frontière. Rommel a continué sans opposition toute la nuit et le lendemain, ne rencontrant aucune résistance des forces britanniques au sol mais augmentant les attaques aériennes. La Desert Air Force qui grandissait et opérait plus près de ses bases, tandis que la Luftwaffe et Regia Aeronautica opéraient plus loin de la leur. [12] [13] [14] [un]

Après les revers de Gazala et de Tobrouk, la Huitième Armée était désorganisée et ébranlée, mais pas démoralisée. [12] Auchinleck s'est rendu compte qu'un changement de commandement était nécessaire et le 25 juin, il a relevé Ritchie et a assumé la responsabilité personnelle du commandement de la Huitième armée. [15] Il a publié des directives pour changer la Huitième armée en une force qui a souligné la mobilité et a clairement indiqué que sa plus haute priorité était de garder la Huitième armée intacte en tant que force de combat. [16] La dernière position défensive avant Alexandrie était El Alamein. Auchinleck y préparait des défenses mais une bataille défensive mobile devait être livrée de Mersa Matruh à la brèche d'El Alamein. [17] Il était devenu évident pour Auchinleck que les formations non mobiles étaient impuissantes contre les forces mobiles et qu'il pouvait difficilement se permettre de perdre plus de formations. Il a déplacé le transport pour permettre aux formations d'infanterie du XIIIe Corps d'être entièrement motorisées et a souligné que les forces de la Huitième Armée combattant à Mersa Matrouh ne devaient pas se laisser couper. [5]

Mersa Matrouh (Mersa: mouillage) était un petit port côtier à 120 mi (193 km) à l'est du fil, à mi-chemin entre Cyrenica et El Alamein. Une tête de chemin de fer reliait la ville à Alexandrie. Le port mesurait 1,5 mi (2 km) de long et renfermait un petit mouillage en eau profonde. La ville côtière était comme un petit Tobrouk. [18] Il avait été fortifié en 1940 avant l'invasion italienne de l'Égypte en 1940 et a été encore renforcé pendant la préparation de l'opération Crusader. [19] C'était la dernière forteresse côtière en possession alliée. [20] La ville est située sur une mince plaine côtière qui s'étend à l'intérieur des terres sur 10 mi (16 km) jusqu'à un escarpement. S'étendant plus au sud se trouve une deuxième plaine étroite qui s'étend sur 12 mi (19 km) jusqu'à l'escarpement de Sidi Hamaza. [12] À l'extrémité est de cet escarpement se trouve le Minqar Qaïm Piste. Au-delà de la partie supérieure de l'escarpement se trouve le haut désert, s'étendant à 129 km au sud jusqu'à la dépression de Qattara. [12] L'approche ouest de la ville était minée et ces champs de mines avaient été étendus autour de l'approche sud de la ville mais l'approche est de la forteresse n'avait pas été minée. Un aérodrome était juste à l'intérieur des terres. La route côtière Via Balbia était la principale avenue de retraite et traversait la ville.

Plans allemands Modifier

La planification allemande pour la bataille a été faite lorsque Rommel est arrivé. Son plan général était d'attraper et de vaincre la Huitième armée en détail avant que les Britanniques aient une chance de se regrouper derrière une ligne défensive et de reconstruire leur armée avec de nouvelles formations. [14] [6] Après avoir porté un coup dur à leurs forces blindées à Gazala, il a cherché à détruire une grande partie de leurs formations d'infanterie en les piégeant dans la forteresse défensive de Mersa Matruh. [14] Rommel croyait que quatre divisions d'infanterie alliées étaient dans la forteresse et les restes de l'armure britannique se trouvaient au sud. [13] Il prévoyait d'utiliser le Afrika Korps pour repousser les blindés britanniques et utiliser la 90e division légère pour couper l'infanterie à Matruh. [14]

Son trajet en Égypte a été entravé par les actions de la Desert Air Force. [12] Sa propre Luftwaffe avait été dépassée par son avance rapide et il y avait des difficultés à faire passer des avions de chasse au-dessus de ses formations. 14 colonnes de plomb. [22] Baldassare avait été très apprécié par Rommel, qui a noté sa bravoure et son efficacité. [23]

Afrika Korps des unités de reconnaissance ont atteint la périphérie de Mersa Matruh dans la soirée du 25 juin. [13] Rommel a prévu d'attaquer le lendemain, mais le matin du 26 juin, une colonne de ravitaillement de l'Axe a été détruite, provoquant une pénurie de carburant et retardant l'attaque jusqu'à l'après-midi. [14] Les informations de Rommel sur les dispositions alliées à Matruh étaient limitées, en partie à cause d'un manque de vols de reconnaissance et en partie à cause de la perte de son unité d'interception sans fil, le 621e Bataillon de transmissions, dont les Britanniques avaient pris connaissance et avaient tenu à -courir et détruire à la bataille de Gazala. [24] [25]

Plans britanniques Modifier

Auchinleck avait préparé des défenses à Mersa Matruh pour être garnis par le XXX Corps, mais a ensuite déplacé le XXX Corps vers la position d'Alamein et ses positions défensives à Matruh ont été prises par le X Corps (Lieutenant-général William Holmes), avec deux divisions d'infanterie. La 10e division d'infanterie indienne était positionnée à Mersa Matruh proprement dite, tandis que la 50e division d'infanterie (Northumbrian) était à l'est de la ville, protégeant l'approche orientale. Au sud, le XIII Corps prend position sur les hauteurs au-dessus du deuxième escarpement. Auchinleck ordonna aux commandants de corps d'offrir la résistance la plus forte possible et si l'un des corps était attaqué, l'autre devait saisir l'occasion d'attaquer le flanc de l'Axe. [1]

Le XIII Corps comprenait la 5 division d'infanterie indienne, la 2 division néo-zélandaise et la 1 division blindée, mais la 5 division d'infanterie indienne n'avait que la 29 brigade d'infanterie indienne. Il était positionné au sud de la ville sur l'escarpement de Sidi Hamaza. La 2e division néo-zélandaise venait d'arriver de Syrie. Il a pris position à l'extrémité est de l'escarpement, à la Minqar Qaïm (Minqar, promontoire ou falaise). La 22e brigade blindée (1re division blindée) était en plein désert à 8 km au sud-ouest. La division avait été renforcée par la 7e brigade motorisée et la 4e brigade blindée (7e division blindée), qui protégeaient la 8e armée contre une manœuvre de flanc autour du désert sud ouvert. Les unités blindées avaient perdu presque tous leurs chars à Gazala mais avaient reçu des remplacements, portant le nombre à 159 chars, dont 60 chars Grant américains avec des canons de 75 mm. [1]

Entre les corps se trouvait une plaine délimitée par les escarpements, où un mince champ de mines avait été posé, masqué par Gleecol et Leathercol de la 29e brigade d'infanterie indienne. Les petites colonnes avaient chacune deux pelotons d'infanterie et un détachement d'artillerie. Ordres et contre-ordres entraînaient la confusion dans l'esprit des commandants alliés. Les forces alliées devaient engager l'Axe et infliger autant d'attrition que possible mais ne pouvaient pas risquer d'être enveloppées et détruites. A Matruh, les unités de la Huitième Armée étaient bien plus puissantes que les Afrika Korps les poursuivre, mais l'efficacité des Alliés a été réduite par des objectifs contradictoires. Il y avait peu de coordination entre les forces alliées et la communication était mauvaise à partir du niveau du corps d'armée. [26]

Les retards dans la mise en place et le ravitaillement des unités signifient que l'attaque de l'Axe du 26 juin ne commence qu'en milieu d'après-midi. [1] [26] La 21e Panzer Division s'est déplacée à travers la courte plaine entre les deux escarpements au-dessus de Matruh, avec la 90e Division légère sur son flanc gauche, tandis que la 15e Division de Panzer a traversé la plaine au-dessus du deuxième escarpement avec le XX Corps motorisé italien suivant quelques chemins derrière. Les divisions 90th Light et 21st Panzer se frayèrent un chemin à travers le mince champ de mines et écartèrent Gleecol et Leathercol. Dans la haute plaine désertique, la 15e division blindée se heurta à la 22e brigade blindée et sa progression fut stoppée.

À l'aube du 27 juin, la 90e division légère reprit son avance et détruisit le 9e bataillon, Durham Light Infantry (9e DLI), à 27 km au sud de Matruh. Alors qu'elle se déplaçait vers l'est, la 90e division légère tomba sous le feu de l'artillerie de la 50e division d'infanterie et fut forcée de se mettre à couvert. Au sud, Rommel avança avec la 21e Division Panzer et sous le couvert d'un duel d'artillerie, la 21e Division Panzer fit un mouvement de flanc à travers le front de la 2e Division néo-zélandaise, jusqu'à l'approche orientale à Minqar Qaim. [27] [28] [29] La division s'est heurtée au 2e transport divisionnaire néo-zélandais à Minquar Qaim, le dispersant. Bien que les Néo-Zélandais tiennent facilement contre la 21e Panzer Division, leur chemin de retraite a été coupé. [30] [31] À midi le 27 juin, Auchinleck a envoyé un message à ses deux commandants de corps indiquant que s'ils étaient menacés d'être coupés, ils devaient se retirer plutôt que de risquer l'encerclement et la destruction. [26] Rommel s'est déplacé vers le nord et a rejoint la 90th Light Division. Il leur fait reprendre leur avance, avec l'impératif de couper la route côtière. [32] Après la tombée de la nuit, la 90th Light Division a atteint la route côtière et l'a coupée, bloquant la retraite du X Corps. [33] [34] [35]

À la lumière du chemin de retraite de la 2e Nouvelle-Zélande étant coupé à l'est, Gott a pris sa décision de se retirer cette nuit-là et a informé la 8e armée. [35] En fait, c'était le Afrika Korps qui était dans une position périlleuse. Le 90th Light occupait un saillant étroit, isolé sur la route côtière. La 21e Division Panzer était à 15 mi (24 km), durement pressée par la 2e Division néo-zélandaise et la 15e Division Panzer et le XX Corps italien ont été bloqués par la 1re Division blindée. [36] Cependant, l'occasion n'a pas été perçue, car la principale préoccupation dans l'esprit du commandant du corps était de sortir sa force intacte. [27] [37] Il a relayé son intention à la Huitième armée, prévoyant de prendre une deuxième position de retardement à Fuka, à environ 30 mi (48 km) à l'est de Matruh. [37]

À 21 h 20, le 27 juin, Auchinleck ordonna à la 8e armée de se replier sur Fuka. À ce stade, le commandant de la 2 division néo-zélandaise, le général Bernard Freyberg, avait été blessé au cou par des éclats d'obus. [35] Il passa le commandement au brigadier Lindsay Inglis, commandant de la 4e brigade néo-zélandaise. [38] [39] Inglis a choisi d'utiliser sa brigade pour se frayer un chemin à travers l'est, pour être suivi par le quartier général divisionnaire et la 5ème brigade NZ. [40] Il ne devait y avoir aucun bombardement préliminaire, car cela alerterait les Allemands. Le début de l'attaque a été retardé jusqu'à 02h00 par l'arrivée tardive du bataillon maori. [40] Une fois constitués, les trois bataillons descendent l'escarpement. Avec des baïonnettes fixes, la 4e brigade néo-zélandaise a abattu le Minqar Qaïm suivre directement les positions d'un panzergrenadier bataillon de la 21e Panzer Division. [41] [42] [43] Les défenseurs allemands n'étaient pas au courant de l'avance néo-zélandaise jusqu'à ce qu'ils soient presque sur eux et les Néo-Zélandais se frayèrent un chemin à travers les positions défensives de la 21e Panzer Division. [42] [40] [44]

Les combats ont été féroces, confus et parfois corps à corps et certains blessés allemands ont été baïonnés par les Néo-Zélandais alors qu'ils se frayaient un chemin, pour lesquels le Afrika Korps commandement a déposé une plainte officielle. [45] [46] [27] En atteignant l'autre côté de la position, la 4e brigade néo-zélandaise s'est regroupée et a réussi sa fuite vers l'est. Alors que cette attaque était en cours, Inglis s'inquiétait du retard et de l'aube qui approchait, décidant de prendre le reste de la division par une route différente. [47] En surchargeant les moyens de transport disponibles, il dirigea le quartier général divisionnaire, le groupe de réserve et la 5e brigade néo-zélandaise vers le sud et se heurta aux positions d'un bataillon de panzers de la 21e division panzer. Dans les tirs confus qui ont suivi, un certain nombre de camions et d'ambulances ont été incendiés, mais le gros de la force a réussi à s'enfuir. [47] Des ordres avaient été émis pour un retrait du XIII Corps à Fuka, mais on ne sait pas si la 2 division néo-zélandaise les a reçus. [35] [42] Les éléments de la division ont continué à l'est jusqu'à El Alamein. [48] ​​Au cours des trois jours de combat, les Néo-Zélandais avaient subi quelque 800 pertes, y compris leur commandant. Près de 10 000 Néo-Zélandais se sont enfuis. [42]

En raison d'une erreur de communication, l'ordre de retrait d'Auchinleck n'est parvenu à Holmes qu'au petit matin du 28 juin. Pendant la nuit, le X Corps contre-attaque vers le sud pour réduire la pression sur Gott, ne réalisant pas que le XIII Corps était déjà parti. [35] Une brève discussion a eu lieu entre Holmes et Auchinleck, au cours de laquelle Holmes a envisagé trois options : rester et s'accrocher à la forteresse aussi longtemps que possible, attaquer vers l'est sur la route côtière et combattre à travers la 90e division légère ou faire irruption dans la nuit au sud. [34] Auchinleck a clairement indiqué que le X Corps ne devait pas tenter de tenir dans ses positions défensives et il pensait qu'il n'y avait aucun intérêt à essayer de combattre à l'est le long de la route côtière. Il ordonna à Holmes de diviser ses forces en colonnes et de sortir vers le sud. Ils devaient continuer sur quelques kilomètres avant de bifurquer vers l'est pour se diriger vers El Alamein. [34]

Cette nuit-là, le X Corps s'est rassemblé en petites colonnes et a éclaté vers le sud. [49] Le Afrika Korps avait évolué, ne laissant que les Italiens et la 90e division légère pour investir Matruh. [35] Les engagements féroces principalement entre les forces alliées et italiennes se sont produits pendant qu'ils traversaient. L'une des colonnes a choisi un chemin qui approchait du Afrika Korps rubrique de commande. de Rommel Kampfstaffel était engagé, et les officiers d'état-major eux-mêmes durent prendre les armes. [b] Après un certain temps, Rommel a déplacé son quartier général vers le sud et loin des combats. [50]

La 29e brigade d'infanterie indienne est arrivée au point de regroupement de Fuka en fin d'après-midi du 28 juin. La 21e Panzer Division arriva peu après. Le commandant de la brigade avait rassemblé le transport au cas où un retrait rapide serait nécessaire, mais l'assaut de la 21e Panzer est venu trop rapidement et la brigade a été envahie et détruite. [48] ​​[8] Tôt le matin du 29 juin, la 90th Light Division et "Littorio" La division blindée encercle Mersah Matruh. La 10e division indienne tenta de percer dans la nuit du 28 juin mais fut repoussée par "Littorio". Les positions de Mersa Matrouh avaient été bombardées par l'artillerie de la "Brescia" et "Trente" Les divisions, qui avec la 90e division légère représentaient la principale force investie dans la forteresse et après un certain temps de combats d'infanterie et de tentatives d'évasion infructueuses, la forteresse a cherché à capituler. Le 29 juin, le 7e régiment de Bersaglieri entre dans la place forte et accepte la reddition de 6 000 soldats alliés tout en capturant de nombreuses fournitures et équipements. [51] [52]

La 90e division légère n'a pas eu le temps de se reposer, mais a été rapidement envoyée sur la route côtière après la retraite de la 8e armée. Une entrée dans le journal de la guerre légère 90e regrettait "Après tous nos jours de durs combats, nous n'avons pas eu la chance de nous reposer ou de nous baigner dans l'océan". [53] [54] La 21e Panzer Division a intercepté quelques colonnes britanniques près de Fuka et a fait 1 600 autres prisonniers. [50] Rommel a détourné le Afrika Korps à l'intérieur des terres quelque 15 mi (24 km) pour essayer de couper plus de la Huitième Armée. De petites colonnes des deux côtés ont couru à travers le terrain accidenté du désert vers El Alamein. [35] Les unités sont devenues entremêlées et désorganisées et les colonnes opposées étaient parallèles les unes aux autres, les colonnes allemandes courant parfois devant les Britanniques en retraite. [55] Les colonnes échangeaient parfois des tirs et comme environ 85 pour cent des Afrika Korps transport a été capturé du matériel britannique ou américain, il était souvent difficile de distinguer l'ami de l'ennemi. [55]

Le combat à Matrouh a pris son caractère de la disposition des forces de la Huitième armée, de l'incompréhension de Rommel à leur égard et du manque chronique de coordination entre l'infanterie britannique et les unités blindées. [18] Après la guerre, le maréchal Henry Maitland Wilson a déclaré que "le XIII Corps a simplement disparu et a laissé le X Corps en haut du poteau". [56] Holmes a estimé que seulement 60 pour cent du X Corps sont revenus à El Alamein. [35] Friedrich von Mellenthin, l'officier de renseignement de Rommel pendant la bataille a commenté « En raison de l'hésitation d'Auchinleck, les Britanniques ont non seulement perdu une grande opportunité de détruire le Panzerarmee mais a subi une grave défaite, qui aurait pu facilement se transformer en un désastre irrémédiable. J'insiste sur ce point, car pour l'étudiant généraliste, il y a peu de batailles aussi instructives que Mersa Matruh". [1]

Après son évasion de Matruh, les unités survivantes du X Corps étaient dispersées et mal désorganisées. Elle a été retirée sur le Nil en tant que « Delta Force » et n'a pas pu participer aux premières phases de la première bataille d'El Alamein. [49] La 2e division néo-zélandaise ne s'est pas regroupée à Fuka mais a continué jusqu'à El Alamein. [35] Les Néo-Zélandais ont été placés dans la ligne El Alamein. Quelque 8 000 prisonniers alliés ont été faits au cours de la bataille, 6 000 à Matrouh, où quarante chars britanniques ont également été perdus. [57] De grandes décharges d'approvisionnement ont été capturées par l'Axe aussi et assez d'équipement pour une division. [57]

Avec la chute de Matrouh, les avions de l'Axe opérant depuis les aérodromes de Matrouh seraient à 160 mi (257 km) de la base navale d'Alexandrie. À la lumière de cette menace, le commandement naval britannique a retiré la flotte méditerranéenne, dispersant ses forces dans plusieurs petits ports de la Méditerranée orientale. [58] [35] La panique était dans l'air à Alexandrie et au Caire. [35] Le chef de la division du renseignement de l'armée américaine a prédit que la position britannique en Égypte s'effondrerait en moins d'une semaine. [59] Les gens ont fui vers l'est en Palestine et l'air était épais avec la fumée des documents officiels et secrets en feu. [60] Le consulat britannique était inondé de personnes demandant des visas. [35] L'armée britannique a inondé des sections du delta du Nil, s'est préparée à démolir les infrastructures et a construit des positions défensives à Alexandrie et au canal de Suez. Une politique de la terre brûlée a été discutée mais a été rejetée. [61]

Mellenthin a écrit : « Rommel a peut-être eu de la chance, mais Mersa Matruh était certainement une brillante victoire allemande et nous a donné de grands espoirs de « faire rebondir » la 8e armée hors de la ligne Alamein ». [50] En cas Auchinleck a rallié la Huitième armée et dans un mois de bataille a vérifié l'avance allemande à la Première Bataille d'El Alamein. Après que ce fut fini, les deux côtés étaient épuisés mais les Britanniques tenaient toujours leurs positions. [62]

Les combats ont duré par intermittence tout le mois. Quand il s'est éteint, les deux camps étaient épuisés, mais les Britanniques étaient toujours en possession du terrain vital.

La crise alliée est passée et la 8e armée a commencé à se renforcer en vue de reprendre l'offensive. La bataille a également fonctionné comme un grand stimulant pour le moral des troupes italiennes de Rommel, car elle avait été principalement exécutée par elles, bien que sous commandement allemand. [51]


Ce jour dans l'histoire : Montgomery franchit les lignes allemandes à El Alamein (1942)

En ce jour de 1942, lors de la seconde bataille d'El Alamein, le général Montgomery lance un assaut qui perce enfin les lignes défensives allemandes. Rommel avait établi une ligne défensive dans la zone près d'El Alamein avec des kilomètres de mines et d'obstacles de chars. Après plusieurs tentatives, les forces de Montgomery ont finalement franchi ces lignes, ce qui a obligé l'Afrika Korps allemand et ses alliés italiens à battre en retraite et à quitter l'Égypte.

En juin 1942, l'Afrika Korps après une brillante manœuvre tactique s'empare de la ville clé de Tobrouk en Libye. Cela a effectivement dégagé les troupes britanniques, du Commonwealth et de l'Empire de la région. Rommel, encouragé par Hitler, a ensuite avancé sur l'Égypte, qui était la clé des intérêts britanniques au Moyen-Orient et au-delà. Les Allemands ont été arrêtés à El Alamein dans le désert égyptien occidental par les Britanniques. Malgré cela, le haut commandement britannique décide de changer de commandant et nomme Montgomery à la tête de la 8e armée. Il était considéré comme un commandant plus agressif et c'était ce que voulait Churchill. Le 23 octobre 1942, Montgomery lança un assaut à grande échelle sur les lignes allemandes. Cela avait pour but de sortir de l'impasse dans le désert. Les Britanniques et leurs alliés étaient plus nombreux que les Allemands et les Italiens et disposaient de beaucoup plus de chars. Rommel avait développé une ligne défensive de cinq milles de profondeur qui était fortement défendue. Montgomery a utilisé ses chiffres supérieurs à bon escient et a progressivement commencé à épuiser les forces de l'Axe. Le commandant des forces de l'Axe Rommel est tombé malade dans les dernières étapes de la bataille et son successeur a été tué alors qu'il visitait la ligne de front. Cependant, Rommel est revenu et a aidé à rétablir la situation et il a mené une défense féroce et a repoussé plusieurs attaques alliées. Rommel voulait se retirer dans une position à l'est alors qu'il était de plus en plus préoccupé par l'état de son armée. Cependant, Hitler a refusé de sanctionner toute retraite.

Rommel avec des officiers italiens et allemands devant El Alamein En ce jour de 1942, Montgomery lance l'opération ‘surcharge&rsquo et attaque les lignes de l'Axe par le sud-ouest. Les lignes de l'Axe commencèrent à se rompre et elles furent bientôt en pleine retraite. Le redoutable Afrika Korps n'a jamais été tout à fait le même après El Alamein car il a perdu nombre de ses meilleurs soldats et plusieurs de ses chars. Rommel a cependant réussi à empêcher l'anéantissement total de l'armée de l'Axe par une série de brillantes manœuvres. El Alamein signifiait que les armées allemande et italienne avaient été effectivement défaites en Afrique du Nord et qu'en 1943 Rommel avait été repoussé en Tunisie. Selon Churchill, la bataille a été un tournant dans la guerre car avant elle, les alliés avaient lutté pour survivre et après cela, ils n'ont connu que des victoires.

Un half-track allemand à El Alamein (1942)


El Alamein et la poursuite après… Partie I

Le général Erwin Rommel et son état-major en Afrique du Nord.

Le 4 novembre, le moment était venu pour la Huitième Armée de poursuivre une force de l'Axe paralysée et vaincue. Montgomery savait bien que l'armée de Rommel était maintenant gravement endommagée et en retraite. Il lança deux divisions blindées, la 1ère et la 10ème, et la division néo-zélandaise, avec une brigade blindée attachée, à sa poursuite. Le retrait de la Panzerarmee a offert à Montgomery une opportunité inestimable car, selon de nombreuses sources allemandes, il a été mal mené. Le journal de guerre d'Afrika Korps rapporte :

Des officiers de tous grades avaient perdu la tête et prenaient des décisions hâtives et inconsidérées, avec pour résultat une perte de confiance et, dans certains endroits, la panique avait éclaté. Certains véhicules ont été incendiés sur ou à côté de la route, et des fusils ont été abandonnés ou détruits parce qu'il n'y avait pas de tracteurs pour eux. Un grand nombre de véhicules avaient quitté leurs unités et revenaient sans ordre.

The Diary a également enregistré avec une certaine surprise, "Aucun contact avec l'ennemi toute la journée."

Le journal de guerre de la 90e division légère a relaté des conditions similaires, admettant qu'il y avait "très peu de discipline pendant le retrait". Il a également affirmé que les unités de transport et d'approvisionnement allemandes « fuyaient dans une panique sauvage ». De ce fait, son retrait d'Alamein a été "très difficile".

La phase de poursuite de la bataille d'Alamein a été fortement critiquée par de nombreux écrivains qui pensent que Montgomery a agi avec une prudence excessive. L'histoire officielle britannique a fait une observation perspicace selon laquelle « qu'ils aient pu capturer ou détruire plus de Panzerarmee qu'ils ne l'ont fait, cela sera discuté tant que l'histoire militaire sera lue ». Cela s'est certainement produit. Alexander McKee a déclaré avec précision: «Il n'y avait pas de poursuite, simplement un suivi.» Correlli Barnett a été l'un des critiques les plus sévères de Montgomery, estimant que Montgomery "a échoué de manière significative à tirer parti de ce flux étonnant de renseignements précis et précis, qui a supprimé toute conjecture de la fonction de général" et que son échec à détruire la Panzerarmee à Alamein "appelle à remettre en question le poste de général de Montgomery à ce stade de sa carrière. Johnston et Stanley ont écrit : « La poursuite était mal planifiée et confuse, un fait que Montgomery n'a jamais reconnu. » Dès le soir du 3 novembre, Freyberg avait prévenu le lieutenant-général Herbert Lumsden, commandant du 10 corps, que Rommel « s'éclipserait s'ils ne faisaient pas attention ». La poursuite prudente, y compris par Freyberg, a assuré que cela se produise.

Il y avait un facteur primordial, cependant, qui explique et peut-être excuse la prudence de Montgomery. C'était l'état de son corps blindé, son précieux corps de chasse. Jusqu'à présent dans la bataille d'Alamein, le 10 Corps avait échoué dans toutes les tâches qui lui avaient été attribuées, avait fait preuve d'une prudence excessive et d'une incapacité à suivre même les directives les plus simples. Sa confiance dans ses commandants blindés, en particulier dans le commandant du 10 Corps Lumsden, était « à son plus bas niveau ». Comme il s'agissait de ce corps qui serait utilisé pendant la poursuite, il était tout naturel que Montgomery veuille le tenir en laisse aussi serrée que possible pour s'assurer qu'il accomplissait effectivement les tâches les plus limitées qui lui étaient assignées. John Harding, commandant la 7e division blindée pendant la poursuite et « en faveur d'appuyer à fond, aussi fort que possible », pensait à l'époque que Montgomery était « trop prudent » en retenant ses formations blindées.Harding a ensuite changé d'avis. "Montgomery était très conscient du fait que nous avions déjà été deux fois en haut et deux fois en arrière et il était déterminé à ne pas être repoussé une troisième fois", a déclaré Harding. Une troisième défaite aurait pu prolonger la guerre en Afrique du Nord. "En repensant à tout cela, je pense qu'il avait raison d'être prudent", a conclu Harding.

Et, comme John Keegan l'a souligné dans son histoire de la Seconde Guerre mondiale, à l'exception de l'opération Bagration des Soviétiques, les Alliés n'ont jamais été en mesure d'encercler et de détruire les armées allemandes en retraite. Montgomery ne peut pas être jugé trop sévèrement pour ne pas avoir réalisé quelque chose que d'autres commandants britanniques ou américains ont également été incapables de faire lorsqu'ils en ont eu l'occasion.

Montgomery avait initialement prévu d'utiliser la division néo-zélandaise, augmentée d'une brigade blindée, comme principale force de poursuite. Il les a dirigés vers l'escarpement de Fuka à environ 45 milles à l'ouest. Alors que les Néo-Zélandais partaient pour Fuka, les blindés britanniques du 10 Corps ont fait une série de roues plus courtes jusqu'à la côte de 10 à 15 milles. Mais il y a eu un délai considérable avant que les Néo-Zélandais puissent se mettre en mouvement. Freyberg a écrit à propos de l'accalmie : « La congestion des véhicules dans la zone avant aurait fait honneur à Piccadilly. Heureusement, la RAF dominait le ciel. Les craintes de Montgomery au sujet de ses formations blindées se sont rapidement avérées justifiées, car l'armure « a cygne » sur le désert de manière incontrôlée dans plusieurs mouvements d'encerclement infructueux. La division néo-zélandaise, que de Guingand a décrite comme les «troupes de choc mobiles» de Montgomery, n'a pas non plus fait preuve de beaucoup d'audace ou d'audace. Freyberg était particulièrement soucieux de ne pas laisser sa division se faire mutiler par l'Afrika Korps pour la quatrième fois. Il estimait encore à tort que Rommel avait sous son commandement une puissante force blindée. À ses commandants subordonnés, Freyberg avait déclaré que "la politique n'est pas de se battre mais de positionner notre force pour l'embouteiller". Freyberg, le commandant des trois crochets gauches effectués par la division néo-zélandaise, n'avait aucun doute quant à l'utilité d'un crochet gauche et avait tendance à le considérer comme un substitut aux combats acharnés - un moyen de remporter une victoire avec un minimum de pertes. . Les Néo-Zélandais ont tenté à trois reprises de piéger Panzerarmee en utilisant le large «crochet gauche» encerclant. Tous les trois ont échoué. Kippenberger a informé l'historien officiel néo-zélandais :

Vous avez une ou deux questions délicates à traiter dans ce volume, notamment la conduite des trois « Crochets du Gauche » qui me semblent avoir été exécutées maladroitement et plutôt timidement. Je le pensais à l'époque et je suis toujours du même avis.

Ironiquement, la prudence de Montgomery et de Freyberg, bien que compréhensible, allait s'avérer plus coûteuse à long terme. Comme l'a souligné Rommel, si Montgomery avait abandonné sa retenue après Alamein, cela « lui aurait coûté beaucoup moins de pertes à long terme que son insistance méthodique sur une supériorité écrasante dans chaque action tactique, qu'il ne pouvait obtenir qu'au prix de sa vitesse. . " L'échec d'empêcher Panzerarmee de se retirer, surtout après la bataille d'Alamein, signifiait beaucoup de durs combats à venir avec la campagne d'Afrique du Nord qui s'éternisait pendant encore six mois.

Il y avait de nombreuses raisons à la défaite des forces de l'Axe à Alamein, la moins importante n'étant pas la faiblesse de la logistique et de la puissance de feu. Rommel consacra neuf pages de ses papiers à l'analyse de « la bataille décisive de la campagne d'Afrique », qu'il avait perdue. Il l'a fait principalement pour contrer les accusations des stratèges en fauteuil selon lesquelles les troupes de l'Axe et leurs commandants avaient mal performé à Alamein. Rommel a écrit que ces accusations provenaient de ceux dont la carrière militaire était « remarquable par une absence constante du front ». Rommel a attribué sa défaite à Alamein principalement à sa faible logistique, en particulier dans les armes, le carburant et les munitions et à la suprématie aérienne britannique. Les « concentrations extrêmes » des tirs d'artillerie de la Huitième armée et les « attaques localement limitées » de l'infanterie avec un « état d'entraînement extrêmement élevé » étaient également importantes. Il a été particulièrement impressionné par la capacité de l'infanterie britannique à attaquer la nuit, écrivant que « les attaques de nuit continuaient d'être une spécialité particulière des Britanniques ». Rommel a terminé son analyse en déclarant que la bravoure de toutes les troupes allemandes et de nombreuses troupes italiennes « était admirable ». Alamein avait été une lutte et une défaite mais c'était toujours « une page glorieuse dans les annales des peuples allemand et italien ». Mais à la fin, l'ennemi était tout simplement trop fort et leurs propres ressources matérielles trop petites. Dans ce déséquilibre « résidait la destruction ».

D'autres récits allemands ont mis considérablement l'accent sur leur faiblesse matérielle à Alamein par rapport aux ressources disponibles pour la 8e armée et le DAF. Ils accordaient rarement du crédit à la performance des commandants ou des soldats de la Huitième armée. Le journal de guerre de la 15 Panzer Division était particulièrement critique :

Les Anglais n'ont pas gagné la bataille d'Alamein par un leadership supérieur ou un tiret. Au contraire, après l'échec de leur plan d'attaque initial, ils ont systématiquement avancé, explorant toujours l'avant avec le plus grand soin en choisissant des objectifs limités. Souvent, en particulier après notre retrait de la ligne Alamein, l'ennemi n'a pas perçu ou profité des bonnes occasions de détruire les troupes allemandes.

Les principales raisons invoquées pour la victoire britannique étaient la puissance de feu écrasante de l'artillerie de la 8e armée et la supériorité aérienne de la DAF. Le Journal de guerre admettait, cependant, que l'infanterie de la Huitième Armée était plus forte et reposée et que cette infanterie était « supérieure aux Allemands, et encore plus aux Italiens, dans les combats de nuit ». Mais la Panzerarmee, a-t-il déclaré, avait été écrasée par le poids du nombre qui lui était opposé. Les plans de déception réussis de la huitième armée avaient convaincu la Panzerarmee et les renseignements militaires allemands que ses adversaires étaient plus de 40 % plus forts qu'ils ne l'étaient en réalité.

La conversation secrètement enregistrée d'un officier d'infanterie allemand capturé dans la nuit du 29 octobre est particulièrement révélatrice de l'état de la logistique de la Panzerarmee. Le lieutenant du 2e Bataillon du 125e Régiment d'infanterie a déclaré à son compagnon de cellule, un officier du sous-marin U-559 :

Nous avons été en FRANCE, dans les BALKANS et en CRETE. Pendant toute la campagne de France, ma compagnie n'eut que trente-cinq tués et soixante-quinze blessés. Cette fois, il n'y avait pas d'issue pour nous, c'était la mort ou la capture. J'étais en première ligne, à une cinquantaine de mètres derrière mes pelotons. Lorsque l'infanterie est arrivée, je ne pouvais pratiquement plus rien faire avec nos canons de 7,65. Quant à nos députés [Machine Pistols : la mitraillette allemande Schmeisser], aucun d'eux ne tirerait à cause du chargeur. Nous les avons depuis 1940. Tous les ressorts étaient défectueux et nous ne pouvions pas les remplacer. Vous pouvez tirer un coup et c'est tout. Notre manque d'approvisionnement en AFRIQUE est épouvantable.

L'officier de renseignement allemand Hans-Otto Behrendt a estimé que l'Ultra Intelligence "a joué un rôle majeur" dans la défaite de la dernière offensive germano-italienne à Alam Halfa et avait joué "un rôle crucial dans le naufrage des pétroliers et des convois de ravitaillement de Rommel". Pour la bataille finale d'octobre, cependant, "le facteur décisif était maintenant tout simplement la supériorité britannique en chars, artillerie et avions pour laquelle aucune compétence tactique et aucun sacrifice de soi ne pouvaient compenser."

Certes, la Huitième Armée disposait d'une logistique et d'une puissance de feu supérieures, des chars qui pouvaient rivaliser avec les Allemands, et la DAF dominait le ciel au-dessus du champ de bataille. Mais c'est la façon dont ces actifs ont été utilisés qui a fait la différence cruciale. L'artillerie de la Huitième armée était concentrée et sa puissance de feu coordonnée avec l'infanterie et les blindés dans un plan de feu maître. Au cours des douze jours de la bataille, l'artillerie de la Huitième Armée a tiré plus d'un million de cartouches de vingt-cinq livres et tout au long de la bataille, "une action d'artillerie se produisait tout le temps et une action lourde la plupart du temps". La DAF a déployé des efforts extraordinaires pour soutenir les troupes au sol et a été très efficace pour perturber les concentrations ennemies et leurs communications. Au cours de la bataille d'octobre, les DAF ont effectué 10 405 sorties et leurs alliés américains en ont effectué 1 181. Cela se compare à seulement 1 550 sorties allemandes et 1 570 sorties italiennes. Cela a fait une différence significative et l'effet sur le moral des deux côtés a été critique.

Une étude américaine compilée en 1947, écrite par l'officier allemand Generalmajor Hans-Henning von Holtzendorff, était catégorique sur le fait que le succès de la Huitième armée à Alamein était principalement dû à son utilisation de chars. Von Holtzendorff a écrit : « El Alamein a été décidé par les forces Panzer des Britanniques, numériquement bien supérieures, qui n'étaient pas dispersées comme auparavant, mais étaient maintenant concentrées et, dans une certaine mesure, équipées de matériel américain. Tous ces éléments ont apporté une contribution vitale à la victoire de la Huitième Armée.

Dans l'infanterie, cependant, la marge de la Huitième armée n'était pas aussi prononcée que de nombreux historiens l'ont prétendu, et la bataille d'Alamein d'octobre était principalement une bataille d'infanterie. Même si c'était un avantage considérable d'avoir une supériorité matérielle sur l'ennemi, il fallait encore de l'habileté, du courage et de la détermination pour appliquer efficacement ce que vous aviez. Une chose que la Huitième Armée a faite lors de cette bataille d'octobre a été de poursuivre le combat pendant plus d'une semaine, ce qui a finalement épuisé la Panzerarmee. C'était une bataille d'usure à l'ancienne, mais elle a produit un résultat décisif. Le rapport sur les opérations de la 9e division considérait qu'il s'agissait de la «leçon» la plus cruciale de la bataille. Il a commencé cette section du rapport avec le titre Maintien de la pression. Sous cette rubrique, il percevait :

Si souvent dans l'histoire militaire, la bataille est allée du côté qui avait la volonté ou la force de s'accrocher juste assez longtemps pour survivre à l'adversaire. En maintenant la pression offensive, l'ennemi est obligé d'utiliser ses réserves et si cette pression peut être maintenue jusqu'à ce que ces réserves soient épuisées et qu'il ne dispose pas de ressources suffisantes pour faire face à la nouvelle menace, la défaite s'ensuit.

Dans cette bataille, en maintenant la pression par une série d'attaques au nord et à l'ouest, les réserves de l'Axe ont été attirées et régulièrement épuisées jusqu'au 4 novembre, 11 jours après que cela avait été prévu, la pénétration a été effectuée.

Cette pression a été maintenue tout au long de la bataille par les nombreuses sorties de la DAF, l'interdiction de la ligne de ravitaillement de Rommel par la Royal Navy et la coopération de toutes les armes de la 8e armée. Un rapport du ministère de l'Air a enregistré que la bataille d'Alamein "a démontré la valeur incalculable d'une bonne coopération entre toutes les armes et tous les services". C'était une vieille leçon à apprendre, mais cette coopération entre les armes et les services était un développement critique. Cela signifiait, comme l'a noté Alexander McKee, un changement crucial. Il a écrit à propos de la bataille : « Enfin, les Britanniques apprenaient à faire la guerre, ce qui n'est pas la même chose que se battre. »

Il y avait peu de doute, cependant, que la responsabilité principale de la rupture de la position d'Alamein avait été avec les divisions d'infanterie soutenues par l'artillerie lourde et le soutien aérien. Le rapport de Freyberg sur les opérations d'El Alamein concluait que « la valeur d'une infanterie bien entraînée, capable d'attaquer de nuit à la baïonnette contre toute forme de défense, était pleinement prouvée ». Jonathan Fennell avait raison d'estimer que les unités d'infanterie de la Huitième armée étaient « la principale force offensive de Montgomery ». Fennell a également observé qu'en remportant cette dernière bataille d'Alamein, "de nombreux bataillons de première ligne de la huitième armée ont subi plus de 50 % de pertes". Être la principale arme offensive du commandant de l'armée a eu un coût élevé.

Il a été avancé qu'Alamein n'aurait pas pu être gagné sans les contributions des deux divisions d'infanterie d'élite de la huitième armée identifiées plus tôt par Rommel : la 9 division australienne opérant dans le nord, et deux brigades d'infanterie néo-zélandaise plus des unités de soutien au centre, et plus tard dans la poursuite. Le fait que les Néo-Zélandais aient joué un rôle vital a été reconnu de manière inhabituelle par Montgomery :

La bataille d'Égypte a été remportée par les bonnes qualités combattantes des soldats de l'Empire. De tous ces soldats, aucun n'était plus beau que les combattants de Nouvelle-Zélande…. Peut-être que je suis moi-même le seul à savoir vraiment dans quelle mesure l'action de la division néo-zélandaise a contribué à la victoire.

Montgomery a envoyé au commandant australien un message d'éloge similaire le 2 novembre, juste au moment où l'opération Supercharge était en cours. Montgomery a écrit à Morshead : « Vos hommes sont absolument splendides et le rôle qu'ils ont joué dans cette bataille est au-delà de tout éloge. Le général Alexander a également fait l'éloge de la 9e division australienne lorsqu'il s'est adressé à elle lors d'un défilé sur la piste d'atterrissage de Gaza le 22 décembre. joué un rôle majeur dans cette grande victoire. Alexander a conclu son allocution en disant aux Australiens que « on pensait que je chérirai plus que tous les autres – sous mon commandement, il a combattu la 9e division australienne ». Churchill a également reconnu dans son histoire de la guerre que ce sont les « combats incessants et acharnés » que les Australiens ont endurés à Alamein qui « ont fait basculer toute la bataille en notre faveur ». Vingt-cinq ans après la bataille, Montgomery a écrit qu'« il ne serait pas juste d'en choisir un pour des éloges particuliers » alors que tout s'était bien comporté. Mais ensuite, Montgomery a fait exactement cela, déclarant: "Je dois dire ceci - nous n'aurions pas gagné la bataille en dix jours sans cette magnifique 9e division australienne."

C'était quelque chose de grisant et il était tout à fait approprié que les Australiens et les Néo-Zélandais aient reçu des éloges pour leurs efforts lors de la bataille d'octobre. Aucun historien ne pourrait jamais contester leurs rôles clés. Mais Montgomery avait raison lorsqu'il attribuait le mérite aux qualités de combattant des soldats de l'Empire, bien qu'il aurait peut-être dû également mentionner les aviateurs de l'Empire. Tout au long de la bataille, la huitième armée avait « une protection complète contre les attaques aériennes sérieuses et, en même temps, bénéficiait d'une coopération étroite et d'un soutien aérien continu comme jamais auparavant ». Il y avait, bien sûr, d'autres formations et corps qui ont contribué de manière significative à l'issue de la bataille. Tous les récits allemands commentent le poids et l'efficacité de l'artillerie de la 8e armée. Aucune division d'infanterie n'a fait plus d'attaques ni n'a subi de pertes plus lourdes que la 51e division des Highlands. Et bien que les divisions blindées n'aient peut-être pas été aussi performantes que Montgomery et les commandants d'infanterie le souhaitaient, aucune formation n'a fait plus pour gagner la bataille que la 9e brigade blindée. L'histoire officielle de la Nouvelle-Zélande était correcte lorsqu'elle déclarait que « Enfin, un hommage pour la victoire devrait être rendu à toutes les troupes alliées qui ont participé aux combats et derrière les lignes ».


Voir la vidéo: The Desert War. World War 2 (Juin 2022).


Commentaires:

  1. Zotikos

    le sujet Incomparable, ça m'intéresse :)

  2. Gara

    Désolé, supprimé

  3. Javan

    Je confirme. Et avec cela, je suis tombé sur. Nous discuterons de cette question.



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